CAVENDISH HENRY (1731-1810)

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Une étape décisive de la chimie

Dix-huit mémoires, publiés dans les Philosophical Transactions, dont dix consacrés à la chimie, telle est l'œuvre avouée par Cavendish. Inspirés par les expériences de son père Charles, ses premiers travaux eurent trait à la chaleur ; les apologistes de ses papiers inédits prétendent qu'il fut tout près d'énoncer la conservation de l'énergie. Fidèle aux modèles newtoniens de l'âge mercantiliste, il réduit la chaleur à une modalité du mouvement, et ignore l'empirisme des techniciens du nouvel âge manufacturier qui domestiquent l'énergie thermique.

Sa première contribution importante, Three Papers Containing Experiments on Factitious Air, paraît en 1766 (in Philosophical Transactions). La production de l'hydrogène, qu'il nomme « air inflammable », y est minutieusement étudiée. Il n'est pas le premier à l'avoir obtenu (cf. Maud, in Philosophical Transactions, 1736), mais il montre que le même gaz, onze fois plus léger que l'air, fuse de divers métaux (fer, zinc, étain) attaqués par des solutions plus ou moins diluées d'huile de vitriol. En raison de son inflammabilité, il identifie cet « air » au phlogistique. Pour lui, la production d'hydrogène obéit au schéma suivant :

conformément à sa définition des esprits « factices », c'est-à-dire « toute sorte de gaz que contiennent d'autres corps, dans un état non élastique, et qui est produite de là par l'art ». Si, en accord avec le consensus des chimistes contemporains, il enferme le phlogistique dans le métal, c'est que ce dernier est combustible, au contraire de l'acide, et que la propriété de l'inflammabilité l'emporte en évidence primordiale sur les autres.

Cependant, c'est à partir de ces prémisses erronées que, par d'habiles manipulations des airs factices, il déterminera les compositions élémentaires de l'eau et de l'air.

Dans son mémoire fondam [...]


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Pour citer l’article

Jacques GUILLERME, « CAVENDISH HENRY - (1731-1810) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henry-cavendish/