DÉCOUVERTE DE L'HYDROGÈNE PAR CAVENDISH

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L’article envoyé en mai 1766 par l’honorable Henry Cavendish (1731-1810) à la Royal Society, dont il est membre, décrit de façon magistrale la découverte d’un gaz léger s’échappant de certaines réactions chimiques : l’hydrogène. Ces travaux, publiés dans la livraison datée du 1er janvier 1766 des Philosophical Transactions, sont titrés « Three Papers Containing Experiments on Factitious Air ». Cavendish y décrit des expériences originales et décisives sur ce qu’il nomme « air factice », à savoir les substances gazeuses contenues dans certains corps dont on peut les extraire.

Quelques années avant que Lavoisier marque par ses travaux ce qu’on a coutume de considérer comme la naissance de la chimie moderne, le développement de la chimie pneumatique avait permis des progrès importants dans la connaissance des gaz. Ainsi, Joseph Black (1728-1799) avait récemment identifié l’« air fixe » (le dioxyde de carbone), un air factice obtenu à partir des substances alcalines en les dissolvant dans des acides ou en les calcinant, et qui se différencie de l’air atmosphérique par le fait qu’il ne permet pas aux êtres vivants de respirer. L’aristocrate anglais Cavendish étudie le premier de façon scientifique l’« air inflammable » que les alchimistes préparaient par l’action d’acide sur des métaux. Les recherches des chimistes étaient alors imprégnées par la théorie du phlogistique, développée par le médecin allemand Georg Ernst Stahl, qui considérait que tout corps inflammable contient un principe igné – appelé phlogistique – qui se dégage sous la forme d’une flamme, laissant des cendres « déphlogistiquées ».

Dans une sorte de préface, Cavendish précise d’abord sa façon de récupérer les gaz produits lors de ses expériences, puis de les transférer d’un récipient à un autre en s’assurant de leur caractère étanche [...]

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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « DÉCOUVERTE DE L'HYDROGÈNE PAR CAVENDISH », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/decouverte-de-l-hydrogene-par-cavendish/