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CHICXULUB CRATÈRE DE

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Pour la plupart des spécialistes, les extinctions massives d'espèces à la fin du Crétacé, il y a 65 millions d'années (Ma), ont résulté de l'obscurcissement du Soleil et de changements climatiques de grande ampleur déclenchés par un impact météoritique catastrophique. Témoins d'un choc violent, le cratère de 180 km de diamètre identifié à Chicxulub, près de la côte du Yucatán (Mexique), et la répartition sur tout le globe d'une couche enrichie en iridium et en minéraux indiquent que la météorite devait avoir une dizaine de kilomètres de diamètre et appartenir à la famille des chondrites carbonées. Des chercheurs américains et tchèques pensent avoir identifié l'origine de ce corps céleste qui serait né de l'éclatement d'un astéroïde il y a presque cent soixante millions d'années. L'étude des données orbitales établies par la mécanique céleste et les caractéristiques spectrales spécifiques aux chondrites carbonées indiquent que cet événement a donné naissance à la famille d'astéroïdes Baptistina-298 (orbite : demi-grand axe 2,26 unités astronomiques, excentricité 0,15 et inclinaison 5,70). Tous les objets de cette famille résultent très probablement de la collision catastrophique d'un astéroïde de 60 km avec un autre de 170 km il y a 160 Ma. Cela ressort d'un calcul sur les orbites de plus de 100 000 corps fragments de cette collision, avec prise en compte non seulement des perturbations gravitationnelles par Mars et Jupiter, mais aussi de l'action de forces non gravitationnelles (collisions, pression de rayonnement). Cet événement dramatique aurait eu pour conséquence de multiplier par un facteur deux ou trois le nombre d'impacts sur la Lune comme sur Mars, la Terre et Vénus. Les observations semblent cohérentes avec ce calcul, un exemple étant le cratère lunaire Tycho (diamètre 85 km, âge 109 Ma). Il peut encore rester de gros fragments de « Baptistina mère ».

Les astronomes ont commencé à suivre de plus près tous les objets qui peuvent frapper notre Terre, pas seulement la famille Baptistina. Ainsi, l'astéroïde Apophis (300 m de diamètre) passera à moins de 36 000 km de distance en 2029 et en 2036, et la N.A.S.A. étudie comment on pourrait dévier sa trajectoire si la probabilité d'un impact terrestre (avec une énergie équivalente à 400 mégatonnes de T.N.T.) s'avérait grande. En Europe, la société Astrium cherche du financement pour envoyer une sonde à sa rencontre dès 2014.

— Robert KANDEL

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Écrit par

  • : directeur de recherche honoraire du C.N.R.S., laboratoire de météorologie dynamique, École polytechnique, Palaiseau

Classification

Pour citer cet article

Robert KANDEL. CHICXULUB CRATÈRE DE [en ligne]. In Encyclopædia Universalis. Disponible sur : (consulté le )

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Autres références

  • CÉNOZOÏQUE

    • Écrit par
    • 7 601 mots
    • 7 médias
    ...météorite ou une comète a percuté la Terre il y a environ 65,5 millions d'années, formant un cratère d'au moins 180 kilomètres de diamètre. Ce dernier, troisième des plus grands cratères d'impact connus de tous les temps, est celui de Chicxulub sur la péninsule du Yucatan (Mexique). L'enrichissement en...
  • DINOSAURES

    • Écrit par
    • 7 341 mots
    • 16 médias
    ...roche fondue par de très hautes températures, et de minéraux magnétiques formés par oxydation lors de la traversée de l'atmosphère par une météorite. La mise en évidence, dans les années 1990, sur la péninsule du Yucatán (Mexique), d'un cratère d'impact d'environ 200 kilomètres de diamètre, appelé...
  • EXTINCTIONS BIOLOGIQUES

    • Écrit par et
    • 8 302 mots
    • 4 médias
    ...kilomètres de diamètre, soit les dimensions estimées à partir de la quantité d'iridium répandue à la surface de la Terre à la limite Crétacé-Tertiaire. Cet « astroblème » a reçu le nom de cratère de Chicxulub, du nom d'un village mexicain situé près de son centre. De plus, sur le pourtour du golfe...
  • IMPACT MÉTÉORITIQUE DE LA LIMITE CRÉTACÉ-PALÉOGÈNE

    • Écrit par
    • 1 440 mots
    • 3 médias
    ...par la chaleur dégagée (microtectites) et de minéraux oxydés pendant la traversée de l'atmosphère par l’astéroïde. Puis, au début des années 1990, le cratère d'impact de Chicxulub, à cheval sur la péninsule du Yucatán et le golfe du Mexique, fut découvert. D'un diamètre de 200 kilomètres, il remonte...