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Concurrence et économie de marché

Si l'on définit l'économie de marché comme une économie de concurrence pure et parfaite où aucun agent n'a le pouvoir d'influer sur les prix, cette économie n'a jamais existé. Mais la théorie de la concurrence monopolistique ou imparfaite, développée dans l'entre-deux-guerres par Joan Robinson et Edward Hastings Chamberlin, introduit dans le fonctionnement du marché ces situations plus proches de la réalité. Ces développements théoriques ne sont pas sans rapport avec une évolution de la stratégie des entrepreneurs face au marché, d'une stratégie défensive à une stratégie de maîtrise.

Si les entrepreneurs ont, depuis le xviiie siècle, toujours cherché à segmenter les marchés de produits par qualités différentes, par marques, par niches, afin d'augmenter leurs parts de marché, la logique de la concentration resta dominée jusqu'à la fin du xixe siècle par le souci de diminuer les risques du marché, la vulnérabilité devant la fluctuation conjoncturelle. L'expérience leur a appris que dans les secteurs où la prévision de la demande était la plus difficile – les biens de consommation comme le textile, soumis aux effets de mode et sensibles aux fluctuations des revenus –, les grosses entreprises intégrées manquaient de souplesse et s'adaptaient mal. En revanche, la structure la plus souple et la plus résistante lors des crises qui revenaient avec régularité était un réseau d'entreprises dirigées par les différents membres d'une famille, capables de s'entraider, comme dans l'industrie textile du nord de la France ou de l'Alsace. La concentration à l'œuvre dès le milieu du xixe siècle dans les secteurs comme l'extraction minière et la sidérurgie était davantage due aux difficultés de financer et d'amortir de lourds investissements qu'au désir d'acquérir un pouvoir sur le marché.

Le Bourgeois, caricature de R. Langa

Photographie : Le Bourgeois, caricature de R. Langa

Photographie

C'est au XIXe siècle, lorsque les lois du marché ne connaissent pratiquement aucune limitation par l'État à leurs effets destructeurs dans la société, que la critique radicale du capitalisme, appuyée par la caricature, s'est déchaînée. «Le Bourgeois», dessin de Rata Langa, vers... 

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Les grandes entreprises à structure multidivisionnaire qui préfiguraient le xxe siècle, dans lesquelles à côté des départements de production les départements de gestion et de commercialisation gagnaient en importance, apparure [...]

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Écrit par :

  • : docteur ès lettres, maître de conférences à l'université de Paris-I

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Pour citer l’article

Patrick VERLEY, « CAPITALISME - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/capitalisme-histoire/