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La construction d'un marché des produits, une construction sociale

Au xviie siècle encore les marchés de produits présentaient un caractère dualiste, reflet d'une structure sociale très discontinue. À la base, les marchés de céréales et de quelques produits industriels, achetés dans le cadre local, ne concernaient qu'une marge d'une production pour l'essentiel autoconsommée. Les variations d'offre en étaient amplifiées, les courbes de demande souvent affectées d'effets de substitution d'un produit à un autre dès qu'il y avait modification d'un seul prix. Ces produits de nécessité avaient une faible élasticité-prix, mais une forte élasticité de substitution entre eux. Une ébauche de système d'économie de marché existait donc précocement, puisque les mécanismes de substitution reposent sur un système des prix, mais elle existait à un niveau social déterminé. Ces marchés de biens de nécessité étaient coupés des marchés de produits de luxe, lesquels, destinés à une minorité, jouaient un rôle de marqueur social, montrant de manière ostentatoire la richesse. Leur prix élevé était un élément important de leur contenu symbolique. Leur demande n'avait donc pas d'élasticité-prix. Pour les produits manufacturés – draps ou soieries –, la concurrence se faisait par la qualité et la réputation. La réglementation corporative, les marques officielles garantes de qualité et le soutien des gouvernements étaient déterminants dans une concurrence d'autant plus vive que les débouchés étaient étroits. Aucun de ces deux types de marchés, inélastiques par rapport aux prix et socialement cloisonnés, n'incitait à diminuer les prix en accroissant l'échelle de production ou la productivité du travail.

Mais, dès l'époque moderne, des marchés de produits industriels d'un niveau intermédiaire construisaient peu à peu une continuité sociale du marché. Ceux qui tirèrent l'industrialisation avaient une forte élasticité-prix et une certaine élasticité-revenu. Ils répondaient à un désir d'imitation des modèles de consommation des groupes sociaux supérieurs dans une [...]

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Écrit par :

  • : docteur ès lettres, maître de conférences à l'université de Paris-I

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Pour citer l’article

Patrick VERLEY, « CAPITALISME - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/capitalisme-histoire/