MUTATIONS

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Mutagenèse et agents mutagènes

Même dans des circonstances parfaitement normales, les mécanismes biologiques admettent toujours dans leur fonctionnement une certaine marge d'erreurs, et ceux qui assurent l'intégrité et la reproduction conforme du matériel génétique n'échappent pas à cette règle. Des mutations de toutes catégories se produisent donc spontanément chez tous les organismes. La fréquence de toute mutation spécifique reste toutefois toujours très faible. C'est ainsi que, chez les bactéries, la chance pour qu'un gène déterminé subisse une mutation pendant l'intervalle de temps séparant deux divisions successives n'est environ que de un sur cent millions. Dans l'espèce humaine, bien que l'intervalle entre deux générations soit évidemment beaucoup plus long et corresponde à de nombreuses divisions cellulaires, la même grandeur, comptée par génération, n'est guère que mille fois plus forte.

Ces fréquences spontanées très faibles peuvent être augmentées dans d'énormes proportions lorsqu'on soumet le matériel biologique à l'action de certains agents qualifiés de mutagènes.

Les poisons de la mitose constituent une catégorie à part d'agents mutagènes ; ils peuvent produire des mutations de la garniture chromosomique. Le plus connu est la colchicine, dont l'action conduit, dans les cellules végétales surtout, à la polyploïdie.

Les autres mutagènes agissent au niveau des molécules d'ADN, dans lesquelles ils déterminent des lésions variées telles que ruptures de liaisons diesters, modifications chimiques de certaines bases, ponts de covalence établis entre bases de différents niveaux. Les mutations sont les conséquences plus ou moins directes de ces lésions.

Dans certains cas, l'évolution qui, à partir de la lésion, aboutit à la mutation accomplie est relativement simple. C'est ainsi que l'action mutagène de l'acide nitreux est liée à son pouvoir désaminant. Dans des molécules d'ADN exposées à cet agent, certains radicaux adénine (A) vont être transformés sur place en une autre purine : l'hypoxanthine (Hx). Cette transformation constitue la lésion primaire. Lors du cyc [...]

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Écrit par :

  • : professeur honoraire à la faculté des sciences de Clermont-Ferrand
  • : docteur ès sciences naturelles, professeur à l'université de Paris-XI, centre d'Orsay

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Pour citer l’article

Philippe L'HÉRITIER, Gérard LEBLON, « MUTATIONS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mutations/