MOYEN ÂGELa littérature latine savante

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Le XIIIe siècle

À ce moment, la culture latine paraît en recul. La scolastique se forge un langage qui semble négliger quelque peu les vertus de la littérature. Cependant, la littérature latine (classique ou médiévale) fait l'objet d'imitations ou de transpositions en langue vulgaire. Nous avons parlé du Roman de la rose. Bien avant lui paraît l'Ovide moralisé.

D'autre part, trois faits poétiques de première grandeur ont lieu. Le premier est précisément l'avènement de la scolastique. S'il suscite un recul du latin classique, il implique aussi une réflexion extrêmement approfondie sur le langage. Le nominalisme suscite les théories de la supposition et la grammaire des « modistes » : on comprend que la signification des mots varie selon l'intention du locuteur. Toutes les techniques de l'équivoque peuvent donc être mises en œuvre pour la création comme pour la critique.

Avant Duns Scot, et, au xive siècle, Maître Eckhart et Guillaume d'Occam, il y a saint Thomas d'Aquin et saint Bonaventure, les deux Italiens qui prennent la Sorbonne d'assaut vers 1257. Rappelons seulement que Bonaventure reprend la tradition de l'exemplarisme platonicien et Thomas celle d'un naturalisme aristotélicien où la sensibilité dialogue avec l'imagination et la lumière intellectuelle. Dans son cas, il est permis d'admirer l'extraordinaire perfection du discours rationnel. Cette beauté intellectuelle est accordée au sensible ; elle apparaît aussi dans ses hymnes. Jamais langage n'a si parfaitement ressemblé à la structure architecturale des cathédrales qui naissaient alors.

Avant Thomas et Bonaventure, au début du xiiie siècle, il y eut François d'Assise. Certes, il n'a pas voulu parler latin dans ses chansons. Mais ses frères et ses fils ont employé cette langue, qui restait celle de la communauté religieuse. Un nouveau style poétique est [...]


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Écrit par :

  • : professeur de langue et littérature latines à l'université de Paris-IV-Sorbonne, administrateur de la Société des études latines

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Pour citer l’article

Alain MICHEL, « MOYEN ÂGE - La littérature latine savante », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/moyen-age-la-litterature-latine-savante/