MOYEN ÂGELa littérature latine savante

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Le latin médiéval a été, en son temps, l'instrument de culture qui fondait toute compréhension internationale. Dans un temps où les langues vernaculaires étaient encore grossières, il a été le conservatoire des techniques et des figures (rhétorique et poésie) ainsi que la langue sacrée du christianisme, pour lequel il constitua un trésor de textes théologiques, mystiques et liturgiques.

La tradition antique détruite et sauvée (VIe-Xe s.)

Il fallait d'abord survivre à la barbarie. Dès le viie siècle, la plupart des écoles latines allaient être fermées. Mais on disposait de plusieurs messages, qui venaient d'Augustin, Martianus Capella, Boèce et Cassiodore. Ils disaient que la culture antique, représentée surtout par Virgile, Cicéron, Platon et Aristote, pouvait s'accorder à la tradition chrétienne. Mais, dans l'immédiat, on assistait à la régression et à des solutions précaires. Isidore, évêque de Séville sous la domination wisigothique, essayait d'établir un « digest » du savoir antique dans ses Étymologies. Il y mettait beaucoup d'érudition et de compétence. Mais, peut-être faute de posséder une culture de base suffisante, les auteurs bizarres des Hisperica famina, parus vers le vie siècle, sans doute en milieu irlandais, ne retenaient de son œuvre que des notations maniéristes et baroques, qu'ils mêlaient à une vieille gnose judéo-chrétienne.

Mais des hommes existaient qui préparaient encore l'avenir. Grégoire de Tours (538 ?-594) écrivait une Histoire ecclésiastique des Francs où s'affirmait une nouvelle vision de l'histoire, hagiographique et ouverte au miracle. Le pape saint Grégoire le Grand (540-604) oriente vers la conversion des Barbares l'universalisme romain. Ses admirables Moralia in Job allaient jouer un rôle décisif [...]


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Écrit par :

  • : professeur de langue et littérature latines à l'université de Paris-IV-Sorbonne, administrateur de la Société des études latines

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Pour citer l’article

Alain MICHEL, « MOYEN ÂGE - La littérature latine savante », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/moyen-age-la-litterature-latine-savante/