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Le manuscrit médiéval

Jusqu'aux années 1470, au moment où l'imprimerie répandit les premières éditions des textes classiques et médiévaux, latins puis vernaculaires, le livre manuscrit assura seul la pérennité de la littérature occidentale. Définitivement devenu codex, le manuscrit médiéval ne diffère guère dans sa facture du livre moderne. En permettant les retours en arrière et les anticipations, en favorisant la lecture sélective en place de la lecture continue qu'implique l'usage même du volumen, il contribua à l'élaboration de structures mentales où le texte se dissocia peu à peu de la parole et de son rythme.

Le livre médiéval : forme et contenu

Matériellement, le format du manuscrit varie dans des proportions allant à peu près de nos petits in-folio à nos petits in-octavo. Mais les livres liturgiques les plus précieux, les légendiers ou les bibles destinés à la lecture publique et, plus tard (xiiie-xve s.), les volumes de luxe commandés par l'aristocratie laïque, objets de prestige voués à l'admiration plutôt qu'à la consultation, déploient des formats bien supérieurs : grands in-folio fastueux des romans de chevalerie, des traductions d'histoire antique (Tite-Live, Valère Maxime, Flavius Josèphe) à l'écriture calligraphiée, aux enluminures éclatantes, aux délicates grisailles mises en relief par le blanc poli de vastes marges. À l'inverse, les livres d'heures et de dévotion, les bibles de poche des prédicateurs des xiiie et xive siècles, mais aussi certains recueils lyriques du xve siècle, ont des dimensions beaucoup plus modestes et affichent à l'occasion des formes originales (cercle, cœur, fleur de lys, etc.).

Unité matérielle, le manuscrit médiéval ne constitue qu'exceptionnellement une unité intellectuelle. Toutes proportions gardées, rares, en effet, sont les spécimens qui ne contiennent qu'une œuvre ou un choix d'œuvres d'un unique auteur : Cité de Dieu de saint Augustin, Dialogues de saint Grégoire, Étymologies d'Isidore de Séville, traités et sermons de saint Bernard, somm [...]

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Livre d'Ésaïe, enluminure

Livre d'Ésaïe, enluminure
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Moine copiste, XVe siècle

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Notation neumatique

Notation neumatique
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La Création d'Adam, Bible d'Étienne Harding

La Création d'Adam, Bible d'Étienne Harding
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Écrit par :

  • : professeur de littérature française à l'université de Paris-III-Sorbonne nouvelle
  • : archiviste-paléolographe, docteur ès- lettres, directeur de recherche au C.N.R.S.
  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études (IVe section, sciences historiques et philologiques)

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Pour citer l’article

Emmanuèle BAUMGARTNER, Geneviève HASENOHR, Jean VEZIN, « MANUSCRITS - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/manuscrits-histoire/