MALADIES INFECTIEUSES

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Sources d'infection

Une maladie infectieuse, quelle qu'elle soit, ne peut naître dans une population donnée que de la présence d'un individu contagieux, homme ou animal, qui constitue la source d'infection.

Le plus fréquemment, il s'agit d'un être humain malade. Il sera parfois la seule source d'infection ; il en est ainsi, par exemple, dans la rougeole, la variole, la fièvre typhoïde, la lèpre. On conçoit que la mesure prophylactique la plus efficace soit alors l'isolement rapide de cette personne capable de disséminer l'agent pathogène : la ségrégation des lépreux a été longtemps la seule mesure prophylactique efficace contre la lèpre, et elle reste en vigueur de nos jours dans certaines zones encore contaminables.

Cependant, un sujet infecté n'est pas uniformément contagieux tout au long de l'évolution de sa maladie. Les maladies infectieuses ont une évolution cyclique, avec une période d'incubation asymptomatique, puis une période d'état plus ou moins « bruyante », enfin une période de convalescence, suivie, dans les cas favorables, de la guérison clinique. Dans de nombreux cas, c'est avec le « pic » clinique de la maladie que coïncide la période la plus dangereuse en ce qui concerne la dissémination de l'infection. Dans d'autres cas, c'est dès la fin de la période d'incubation ou au stade de l'invasion qu'elle se situe. Ainsi la contagiosité de la coqueluche est-elle maximale avant l'apparition des quintes, et décroît dès que celles-ci surviennent.

Pendant la convalescence, le danger diminue graduellement. Pourtant, il arrive que la contagion puisse s'opérer à cette époque, et même bien après la guérison clinique. Il existe en effet des maladies où cette guérison apparente ne coïncide pas avec la guérison bactériologique ou virologique ; les sujets demeurent alors des « porteurs de germes » pendant un temps plus ou moins prolongé, de manière continue ou intermit [...]


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Écrit par :

  • : docteur en médecine, chef de travaux à la faculté de médecine de Paris

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Pour citer l’article

Catherine DUPUIS, « MALADIES INFECTIEUSES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/maladies-infectieuses/