EAULes défis de l'eau

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Ressources disponibles

Eau renouvelable

La ressource en eau renouvelable de la planète est uniquement fournie par les précipitations annuelles sur les continents, qui sont estimées à 119 000 km3/an. Cela correspond en moyenne à une « lame d'eau » de pluie de l'ordre de 720 mm/an. Le devenir moyen de cette ressource est alors le suivant :

– 74 000 km3/an repartent vers l'atmosphère, par évaporation directe et surtout par transpiration de la végétation. Cette quantité d'eau alimente à la fois l'agriculture pluviale (5 000 km3/an actuellement) et le fonctionnement des écosystèmes. Ce n'est donc en rien une « perte ».

– 2 500 km3/an sont constitués de glaces de mer (icebergs), rejetés par les calottes glacières polaires, qui fondent en mer et participent au fonctionnement de la circulation générale océanique.

– 42 500 km3/an constituent l'écoulement total sur les continents ; on y distingue 32 500 km3/an qui rejoignent les rivières par ruissellement direct lorsqu'il pleut (une fraction peut être récupérée par des barrages et utilisée par l'homme ; ce flux sert aussi aux écosystèmes aquatiques lacustres, fluviaux et côtiers) et 10 000 km3/an qui s'infiltrent dans les sols et s'écoulent dans les nappes souterraines (alimentant les rivières lorsqu'il ne pleut pas (7 800 km3) ou rejoignant directement la mer (2 200 km3).

Le bilan est ainsi bouclé (cf. figure). Il faut noter que l'eau des précipitations sur les continents provient globalement pour 62 p. 100 de l'évaporation sur ces mêmes continents, et pour 38 p. 100 seulement de l'évaporation sur les océans. Localement bien sûr, ces pourcentages peuvent varier. Le temps moyen de résidence de l'eau dans chacun des « réservoirs » du cycle de l'eau est de 8 jours dans l'atmosphère, 16 jours dans les rivières, 17 ans dans les lacs, 1 400 ans dans les eaux souterraines, 2 500 ans dans les océans et 10 000 ans dans les glaces.

Cycle de l'eau

Dessin : Cycle de l'eau

Schéma du cycle de l'eau représentant à la fois les flux annuels dans les différentes branches du cycle (chiffres en km3/an) et le volume des réservoirs où se trouvent l'eau sur terre (chiffres en km3). Le transfert de l'eau d'un réservoir à l'autre dans le cycle est amorcé par le flux... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La répartition de cette ressource sur la Terre est très inégale. Très sommairement, regardons ce qui se passe sur le méridien de Paris, entre le pôle Nord et l'équateur. Aux latitudes polaires, dans c'est ce qu'on appelle les déserts froids, il pleut très peu, de l'ordre de moins de 200 mm/an. Les précipitations augmentent ensuite jusqu'aux zones tempérées (pratiquement jusqu'au centre de la France), pour atteindre environ 700 à 1 000 mm/an, puis décroissent (zone méditerranéenne) pour presque s'annuler dans la « ceinture des déserts chauds » (ici le Sahara). Au sud de cette zone, les précipitations augmentent à nouveau, dans la zone tropicale, pour y culminer vers 2 300 mm/an. Ce type de répartition est à peu près le même pour tous les méridiens et pour l'hémisphère Sud. Il est dû à la circulation générale de l'atmosphère autour du globe. De plus, les précipitations augmentent en général avec l'altitude et avec l'exposition au vent.

En associant à chaque zone climatique le pourcentage de la population mondiale qui y vit, l'écoulement total, et le ruissellement direct s'écoulant dans les rivières, on peut constater que la répartition de la population ne suit pas du tout la disponibilité de la ressource en eau (tabl. 3). Aux régions déficitaires en eau pour des raisons physiques (prélèvements supérieurs à 75 p. 100 des ressources) s'ajoutent celles qui présentent un déficit pour des raisons économiques, par manque de moyens pour exploiter la ressource (cf. carte).

Classification des climats et des zones de végétation

Tableau : Classification des climats et des zones de végétation

Classification des climats et des zones de végétation. L' Antarctique et la partie englacée du Groenland sont exclus (d'après : Viviroli et al., 2006). 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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État des ressources en eau dans le monde

Dessin : État des ressources en eau dans le monde

Zones où sévit un manque chronique de ressources en eau, du point de vue physique ou économique (d'après : International Water Management Institute, 2006). 

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Autres ressources en eau

L'homme peut aussi vouloir utiliser les réserves du globe en eau douce (tabl. 4), au lieu de se contenter des apports annuels par la pluie. Mis à part les glaces, difficiles à utiliser et qui sont d'ailleurs actuellement consommées dans les zones où elles fondent par effet du réchauffement climatique (par exemple, les glaciers tropicaux Andins, qui sont en train de disparaître), les nappes souterraines constituent les principales réserves d'eau douce de la planète, le reste étant négligeable. Certains pays ont déjà commencé à prélever ces réserves. C'est le cas, par exemple, de l'Inde qui, puisant dans ses nappes phréatiques superficielles, est en passe d'épuiser, d'ici dix ou vingt ans, tous ses stocks régulateurs d'eau souterraine. Ce pays ne pourra plus, ensuite, qu'utiliser les flux annuels d'eau souterraine, très variables d'une année à l'autre, [...]

Réserves d'eau douce

Tableau : Réserves d'eau douce

Volume estimé des réserves d'eau douce sur la Terre. 

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Produits alimentaires de base et consommation d'eau

Produits alimentaires de base et consommation d'eau
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Eau : prélèvement et consommation dans le monde

Eau : prélèvement et consommation dans le monde
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Cycle de l'eau

Cycle de l'eau
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Classification des climats et des zones de végétation

Classification des climats et des zones de végétation
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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-VI-Pierre et-Marie-Curie, membre de l'Académie des sciences, de l'Académie des technologies et de l'Académie d'agriculture de France

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Pour citer l’article

Ghislain de MARSILY, « EAU - Les défis de l'eau », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/eau-les-defis-de-l-eau/