ÉLÉMENTS THÉORIES DES

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Les écoles de Milet et d'Éphèse

Les Ioniens

Vers 600 avant J.-C., Thalès de Milet, le fondateur de l'école ionienne, semble avoir été le premier philosophe qui ait tenté de dégager une théorie cosmologique préscientifique des systèmes magico-religieux babyloniens et égyptiens. En effet, la conception centrale de la cosmologie de Thalès, selon laquelle l'Eau était l'élément primordial de l'Univers, ne doit pas être interprétée littéralement. « On prétend avec beaucoup de raison, dit Bayle, que Thalès ne fut pas l'inventeur de cette doctrine et qu'il l'avait empruntée ou des Égyptiens ou des anciens poètes de la Grèce. Quelques auteurs disent que le Chaos d'Hésiode est, au fond, le même principe que Thalès appelait Eau. »

Il s'agit, en effet, de l'Océan cosmique, éternellement fécond, origine éthérée des êtres et des choses, au sens des anciens dogmes orientaux, plutôt que de l'élément aqueux proprement dit. Thalès enseignait que tout fut engendré par cette puissance, répandue dans la substance éternelle et par la succession nécessaire des phénomènes.

Les flots de l'éther ou « les eaux éternelles », selon l'enseignement des mystères, formaient les astres et les alimentaient par leurs forces perpétuelles. « L'étendue éthérée, disait un chant sacré orphique, et sa révélation lumineuse : la Mer, l'Océan, l'abîme du Tartare, tout ce qui est né, tout ce qui doit naître, tout est renfermé dans le sein de l'Être un qui existe par lui-même et duquel tous les corps sont nés. »

Thalès, l'un des Sept Sages de la Grèce, comparait, selon Sénèque, le globe terrestre à un navire abandonné à lui-même et flottant dans un océan immense dont il suivait toutes les irrégularités. Aristote ne semble plus avoir compris ce souvenir d'une science perdue : « Les Anciens, écrit-il dans sa Métaphysique, disaient que la Terre est entourée d'eau, qu'elle est une île, et qu'elle penche, tantôt d'un côté, [...]


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  • : historien des sciences et des techniques, ingénieur conseil

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Pour citer l’article

René ALLEAU, « ÉLÉMENTS THÉORIES DES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/theories-des-elements/