ÉLÉMENTS THÉORIES DES

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Les quatre éléments dans l'iconographie chrétienne

Les quatre éléments sont figurés à la mort du Christ sur le pied de croix de Saint-Omer (xiie s.) et sur quelques ivoires plus anciens. La Mer, la Terre, l'Air et le Feu personnifiés se lamentent sur le trépas de leur Créateur. L'hymne de la Passion explique ce symbolisme qu'il convient de rapprocher d'une purification universelle par l'eau et par le sang qui coulèrent du côté du corps du Sauveur, percé par la lance de Longin :

    Unda manat et cruor,     Terra, pontus, astra, mundus,     Quo lavantur flumine.

Ici, les astres représentent l'Air, et le monde, le Feu, selon l'interprétation proposée par Barbier de Montault.

Dans les thèmes du « Triomphe du Christ », on retrouve aussi l'association des éléments, par exemple sur l'ivoire de Londres (xiie s.), où le Christ domine la Terre et la Mer personnifiées. Sur l'ivoire de Tournai, l'Air est symbolisé par les Anges. Parfois, le Christ est figuré debout sur une éminence, d'où sortent quatre fleuves mystiques destinés à arroser et à féconder la Terre. Dans ce cas, le symbolisme des éléments complète celui du quaternaire et se relie aux quatre fleuves du Paradis terrestre, aux quatre Évangélistes, aux quatre Vertus cardinales, aux quatre docteurs de l'Église et aux quatre Saisons.

Dans la crypte de la cathédrale d'Anagni, peinte au commencement du xiiie siècle, l'Homme, Homo, dans l'état de nudité, est assailli par les quatre Saisons, sous la forme de petites têtes nimbées, avec une inscription latine qui fait correspondre ces Saisons aux éléments : le printemps à la chaleur, l'été à la sécheresse, l'automne à l'humidité, l'hiver au froid. Ainsi rappelait-on leurs analogies avec l'Air, le Feu, l'Eau et la Terre. Sur une autre fresque de cette cathédrale, les éléments sont étudiés par Galien et par Hippocrate.

Les quatre Âges et les quatre Tempéraments correspondent iconographiquement aux Éléments et aux Saisons : la jeunesse et le tempérament sanguin à l'Air et au Printemps, la maturité et le colérique au Feu et à l'Été, la vieilless [...]


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  • : historien des sciences et des techniques, ingénieur conseil

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Pour citer l’article

René ALLEAU, « ÉLÉMENTS THÉORIES DES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/theories-des-elements/