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La sociologie n'est pas née ex nihilo toute armée de concepts et de méthodes. Avant qu'elle puisse s'imposer comme nouveau modèle de connaissance, il aura fallu qu'un ensemble de questionnements originaux rompe avec les représentations instituées du monde et des hommes. Au xviiie siècle, l'invention des termes « société » et « social » consacre un tel basculement. En dépit de l'accumulation des savoirs qui suit ces innovations sémantiques, il faut encore attendre la fin du xixe siècle pour que les signes de la reconnaissance de la sociologie puissent enfin s'accumuler. La jeune discipline est alors portée sur les fonts baptismaux de quelques pays européens avant de s'épanouir aux États-Unis. Des deux côtés de l'Atlantique, de nombreux indices révèlent sa vivacité tout au long du xxe siècle : création de revues et de sociétés savantes, construction d'une pluralité de paradigmes, développement de l'enseignement, professionnalisation... La sociologie n'en accuse pas moins les chocs qui bousculent le monde moderne, depuis le cauchemar totalitaire jusqu'à la chute du Mur de Berlin en passant par les crises et les recompositions des systèmes capitalistes. L'histoire de la sociologie est donc indissociable de celle des hommes et des femmes dont elle analyse les pratiques et les représentations collectives.

L'invention de la sociologie

Entendue en un sens moderne comme ensemble de rapports sociaux qui structurent une nation, la notion de société est une trouvaille du siècle des Lumières. Dans De l'esprit des lois (1748), par exemple, Montesquieu montre que les hommes ne sont pas uniquement conduits par leur fantaisie. Les coutumes, les usages, les croyances... forment un tout ordonné dont il est possible de mettre au jour la logique constitutive. À la même période, Rousseau crée le terme « social » pour dire combien, en dépit des injustices et des iniqui [...]


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Écrit par :

  • : professeur de sociologie au Conservatoire national des arts et métiers

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Pour citer l’article

Michel LALLEMENT, « SOCIOLOGIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/sociologie-histoire/