RÉCIFS CORALLIENS

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Le corail et ses exigences

Nature du corail

La nature du corail a été, au fil des siècles, source d'interrogations et objet de querelles de scientifiques.

Théophraste (iv-iiie s. av. J.-C.), disciple et successeur scientifique d'Aristote, compare le corail à une plante pétrifiée. Plus tard, Ovide (43 av. J.-C. - 17 apr. J.-C.) affirme que le corail est une algue molle durcissant à l'air. En 1706, le comte de Marsigli (1658-1730), naturaliste italien, parle des « fleurs du corail ». Initié par ce dernier à l'histoire naturelle, Jean André Peyssonnel (1694-1759), médecin botaniste du roi de France en Guadeloupe, étudie la nature du corail et soutient, en 1727, qu'il s'agit d'un animal. Il rencontre une forte opposition de l'Académie des sciences à Paris et il faut attendre plus de quinze ans pour que ses détracteurs, René Antoine de Réaumur (1683-1757) et Bernard de Jussieu (1699-1777) l'approuvent. En 1749, Georges Louis Leclerc, comte de Buffon (1707-1788), conforte J. A. Peyssonnel en disant du corail : « Ainsi les plantes marines, que d'abord on avait mises au rang des minéraux, ont ensuite passé dans la classe des végétaux et sont enfin demeurées pour toujours dans celle des animaux. »

Depuis lors, la connaissance s'est affinée et les scientifiques classent désormais les coraux au sein du règne animal, dans l'embranchement des Cnidaires. Représentés également par les méduses, les gorgones et les anémones de mer, les Cnidaires sont caractérisés par la présence de cellules particulières urticantes, les cnidoblastes (du grec knidos, « ortie »), localisées principalement au niveau de la couronne de tentacules encerclant la bouche (cet orifice leur servant également d'anus). Ces cellules venimeuses leur permettent de se défendre ou de paralyser leurs proies.

Les plus anciennes traces des Cnidaires, estimées à 580 million [...]


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La faune corallienne

La faune corallienne
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Cordon corallien

Cordon corallien
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Carte des récifs coralliens

Carte des récifs coralliens
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Coupe d'un corail

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Écrit par :

  • : ingénieure de recherche, habilitée à diriger des recherches, chargée des relations avec l'outre-mer au Muséum national d'histoire naturelle, Paris

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Pour citer l’article

Pascale JOANNOT, « RÉCIFS CORALLIENS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/recifs-coralliens/