RÉCIFS CORALLIENS

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La faune corallienne

La faune corallienne
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Cordon corallien

Cordon corallien
Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Carte des récifs coralliens

Carte des récifs coralliens
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Coupe d'un corail

Coupe d'un corail
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Biologie du corail

Pour comprendre la formation des récifs coralliens, il faut suivre successivement les différentes étapes de la vie d'un corail.

La reproduction du corail

Comme pour la plupart des animaux, le polype naît de la rencontre d'un ovule et d'un spermatozoïde. Parmi les coraux, on distingue :

– des espèces hermaphrodites (les polypes s'autofécondent et libèrent des larves) ;

– des espèces hermaphrodites à fécondation externe (les polypes libèrent à la fois des gamètes mâles et femelles dans l'eau ; c'est le cas de 75 p. 100 des coraux) ;

– des espèces à sexes séparés (espèces dioïques) et à fécondation interne (seuls les spermatozoïdes sont émis dans l'eau et viennent féconder l'ovule dans la cavité gastrique du polype ; les larves sont ensuite libérées) ;

– des espèces à sexes séparés et à fécondation externe (libérant leurs produits sexuels dans l'eau).

La libération dans l'eau des gamètes mâles et femelles appelée « ponte en masse des coraux » est le mode de reproduction le plus fréquent. Connu depuis les années 1930, ce phénomène a été décrit pour la première fois dans les eaux de la Grande Barrière australienne en 1981 et en Nouvelle-Calédonie en 1989. Le facteur qui déclenche cet événement spectaculaire est un subtil cocktail de conditions extérieures et de maturation sexuelle des colonies. Cette ponte a lieu quelques nuits après la première pleine lune d'été (d'octobre à mars dans l'hémisphère Sud), à l'étale de marée basse et certainement lors d'une accalmie des vents qui soufflent à cette période de l'année. Les coraux libèrent des millions d'ovules – petites billes roses, beiges ou vertes – et des nuages de spermatozoïdes. Le spectacle est bref, car la ponte n'a lieu qu'une ou deux nuits par an et ne dure que quelques heures par nuit. Il faut donc peu de temps à ces scléractiniaires pour participer à la régénération du récif. Dans l'eau, les gamètes mâles et feme [...]


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Écrit par :

  • : ingénieure de recherche, habilitée à diriger des recherches, chargée des relations avec l'outre-mer au Muséum national d'histoire naturelle, Paris

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Pour citer l’article

Pascale JOANNOT, « RÉCIFS CORALLIENS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/recifs-coralliens/