ÉCOLOGIE

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Applications de l'écologie

Exploitation de la production biologique

Bien qu'ils soient souvent en régression rapide, les écosystèmes naturels et semi-naturels jouent encore, au total, un rôle important. C'est le cas tout d'abord des écosystèmes aquatiques, qu'ils soient lacustres, fluviatiles et surtout marins, le cas aussi des écosystèmes forestiers, des garrigues et maquis, des savanes, des marécages et des déserts.

Dans les milieux aquatiques marins l'homme prélève quelques algues, mais exerce surtout des activités de pêche, qui permettent un apport important de nourriture. Les progrès des techniques de détection et de capture ont été tels que l'exploitation dépasse bien souvent les possibilités de renouvellement des stocks. Cela a conduit de nombreux cétacés près de l'extinction, et la situation de certains poissons, pour être moins spectaculaire, n'en est pas moins grave. Les problèmes écologiques liés à la pêche dans les milieux naturels dépassent à vrai dire souvent de simples questions de dynamique des populations : ils touchent à l'équilibre de peuplements complexes vivant dans des milieux hétérogènes. Le déclin préférentiel des poissons de niveau trophique supérieur (thons, saumons...) entraîne une rétraction des réseaux trophiques, constatée dans tous les océans. L'urgence de mesures globales de ces problèmes est de plus en plus grande, tant est rapide l'appauvrissement auquel a conduit une exploitation abusive et désordonnée. La solution doit reposer sur des analyses poussées des possibilités réelles de production des divers milieux et des conditions d'une exploitation rationnelle, mais aussi, bien entendu, sur une réglementation stricte – et respectée – de l'intensité, des modalités et de l'accès à la pêche.

Sur les continents, l'exploitation par la chasse du monde animal autochtone a de nos jours perdu presque toute son importance pour l'alimentation de l'homme, sauf en quelques contrées où elle menace d'extinction un certain nombre d'espèces. C'est l'utilisation de la viande dite « de brousse ». Dans peu d'années, il n'y aura d'autre faune sauvage que celle spécialement protégée par l'homme et ce qui était du « gibier » ne proviendra plus que d'élevages, au même titre que le bétail domestique. De la même façon, la cueillette de produits végétaux dans les milieux naturels a perdu pratiquement toute importance devant les cultures, mais peut néanmoins menacer quelques espèces d'arbres tropicaux, car ils ne se reproduisent plus.

Les produits des forêts, en revanche, si celles-ci sont souvent en nette régression, notamment dans les pays tropicaux, garderont sans doute leur importance pour l'homme. On assistera probablement, dans les années à venir, à un emploi plus intensif de la production végétale non consommable. Il s'agit de récolter en plus grande abondance la matière végétale susceptible d'être employée comme source d'énergie (« biomasse » des adeptes des énergies nouvelles). Outre la collecte plus complète du bois, petit et gros, dans les forêts actuellement exploitées, on veut mettre à profit les mauvais taillis, voire les maquis et garrigues. À l'utilisation directe comme combustible, on tend à ajouter la fabrication de combustibles liquides et gazeux – méthanol, éthanol et méthane – d'un emploi plus facile. Techniquement réalisables, ces opérations doivent toutefois être menées avec précaution. Une exploitation abusive risque d'entraîner rapidement une disparition des forêts, sinon une stérilisation au moins temporaire des sols.

Artificialisation des écosystèmes

Depuis longtemps, l'homme a cherché à accroître la production végétale dont il dispose et c'est ainsi que sont nées les cultures, devenues de nos jours des écosystèmes de plus en plus artificialisés. Nous n'insisterons pas sur les cultures, alimentaires ou industrielles, qui sont plus spécifiquement le domaine de l'agronomie, encore que leur gestion puisse sans doute gagner à tenir compte des données de l'écologie, avec notamment l'utilisation de la diversité in situ, afin de maximiser la production et la résistance aux maladies.

Les forêts elles-mêmes, dans nos régions tempérées au moins, sont exploitées de façon à produire au maximum du bois fort en général, parfois du bois de feu, et cela en favorisant certaines espèces. Le terme de « futaie jar [...]

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Ernst Haeckel

Ernst Haeckel
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Flux d'énergie chez les animaux et les végétaux

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Métabolisme d'animaux homéothermes

Métabolisme d'animaux homéothermes
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Loi de tolérance biologique

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Écrit par :

  • : professeur au Muséum national d'histoire naturelle, directeur de la Grande Galerie de l'évolution
  • : professeur au Muséum national d'histoire naturelle, Paris
  • : professeur honoraire à l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie (faculté des sciences), ancien directeur du laboratoire de zoologie de l'École normale supérieure
  • : professeur d'écologie à l'université de Paris-VI, directeur de l'Institut d'écologie et d'éthologie de Pavie

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Pour citer l’article

Patrick BLANDIN, Denis COUVET, Maxime LAMOTTE, Cesare F. SACCHI, « ÉCOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/ecologie/