DÉCADENCE

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Le sommeil de la raison

L'imaginaire décadent

Dans un article paru à la veille de la Seconde Guerre mondiale, Culture, civilisation, décadence, H. I. Marrou, s'appliquant à expliciter ce que désigne le dernier terme, déclarait : « Il n'y a qu'une chaîne d'évolution continue qui se poursuit à travers les siècles et en dépit de toutes les crises, assurant la continuité et l'unité secrète de la civilisation occidentale. » Après avoir remarqué que le phénomène de transition est masqué par celui, bien plus visible, de la décadence, Marrou refuse de voir en celle-ci un moment catastrophique de l'évolution créatrice. De toute façon, les idéaux s'usent, les formes se figent, les discours deviennent répétitifs. Une civilisation trop vieille tend à n'être plus qu'une somme de contraintes. On peut donc se demander si l'oubli de l'acquis antérieur n'est pas quelquefois une condition favorable qui aide à la création d'une forme originale et nouvelle de civilisation. « C'est dans la mesure où, par la décadence, saint Augustin a été libéré de l'Antiquité, qu'il s'est révélé vraiment créateur. »

Une fois sa fonction reconnue, la décadence doit donc être assumée car elle a pour ultime effet d'alléger l'esprit et de lui rendre, en quelque sorte, la liberté de ses mouvements. Ce qu'implique ou suppose un tel processus, aussi idéellement décrit, doit être cependant précisé.

La décadence n'a jamais été mieux assumée qu'à la fin du xixe siècle. Elle est alors une recherche désespérée du nouveau, du rare, de l'artificiel, de l'étrange. Verlaine a ramassé ce mot qui suppose des pensées raffinées d'extrême civilisation. La décadence, c'est pour lui « Sardanapale allumant le brasier au milieu de ses femmes ; c'est Sénèque s'ouvrant les veines en déclamant des vers ; c'est Pétrone masquant de fleurs son agonie ». Il s'y mêle aussi du regret de n'avoir pu vivre « aux époques robustes et grossières de foi ardente, à l'ombre des cathédrales ». Pour Paul Valéry, également, décadent veut dire, ainsi qu'il l'écrit à Pierr [...]


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Écrit par :

  • : professeur à l'université de Paris-V-Sorbonne, secrétaire général de L'Année sociologique

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Pour citer l’article

Bernard VALADE, « DÉCADENCE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/decadence/