APOGÉE ET DÉCADENCE

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Apogée et décadence, les deux notions s'associent pour signifier l'accomplissement puis la déchéance d'une institution, d'une nation, d'un empire ou d'une civilisation. L'histoire savante a souvent discuté le bien-fondé de ces notions, appuyées sur des jugements de valeur.

Les grandes périodisations cycliques de l'histoire, le mythe de l'âge d'or chez les Grecs ou la chute des dynasties dans la Chine ancienne, décrivent l'histoire comme une succession d'apogées et décadences. En affirmant le legs antique face à la barbarie des âges sombres du Moyen Âge, la Renaissance relit le passé occidental à la lumière de la décadence romaine. Aussi le xviiie siècle, bien que porté par l'émergence de l'idée de progrès, nourrit-il un questionnement permanent sur la chute de l'Empire romain, sur sa décadence. Montesquieu (Considérations sur les causes de la grandeur des Romains et de leur décadence, 1734) associe la décadence à un déterminisme produit par les contradictions internes des institutions, puis Edward Gibbon (The History of the Decline and Fall of the Roman Empire, 1776 à 1788) soulève l'émotion de ses contemporains en faisant du christianisme la cause de la décadence romaine.

Dans les deux cas, on perçoit combien la définition de l'apogée et de la décadence s'attache à une conception idéalisée d'un modèle historique en un moment donné, souvent fondé sur une valorisation ou une dévalorisation d'ordre moral.

L'historiographie méthodique aurait dû discréditer un tel usage, mais les événements historiques du début du xxe siècle le réactivent. Après l'essai d'Oswald Spengler, Le Déclin de l'Occident (1919), les lendemains de la Première Guerre mondiale font la fortune de cette lecture de l'histoire. Ainsi Arnold Toynbee élabore, à partir de 1934, un modèle de vie et de mort des civilisations (A Study of History) qui fait de la décadence l'issue inéluctable de toute histoire. En 1932, la traduct [...]


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Écrit par :

  • : professeur des Universités en histoire contemporaine, Institut d'études politiques, université de Lille-II

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Olivier LÉVY-DUMOULIN, « APOGÉE ET DÉCADENCE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/apogee-et-decadence/