ARMÉEPouvoir et société

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« Le premier qui fut roi fut un soldat heureux. » Compléter l'aphorisme voltairien en rappelant que le monarque tend à s'entourer de ses lieutenants, à leur conférer charges et privilèges et à créer ainsi une noblesse militaire, c'est marquer la connivence entre le pouvoir et l'armée. Connivence ou rivalité. Tantôt le corps militaire, gardien de la souveraineté, est l'ombre portée du pouvoir, son dernier recours et son bras séculier ; tantôt, disposant de toute la force de l'État, il se pose en concurrent, prêt à abuser de ses armes et à les tourner contre celui qui les lui a confiées. Puissance incoercible que seul le peuple peut parfois égaler, encore que, comme le dit Lénine, on ne fasse pas « la révolution contre l'armée » !

Ces relations aussi étroites qu'ambiguës avec le pouvoir ne constituent pas, il est vrai, un cas unique. L'Église en connaît d'identiques : du couple pouvoir spirituel-pouvoir temporel au couple pouvoir civil-pouvoir militaire, on retrouve épisodiquement les mêmes débordements, les mêmes conflits et, pour y remédier, l'appel à des solutions voisines. « L'armée, toujours outre mesure honorée ou décriée », disait Vigny ; et Victor Hugo : « J'ai des rêves de guerre, dans mon âme inquiète, j'aurais été soldat si je n'étais poète. » Bref – est-ce le sang versé ? –, l'armée est, comme l'Église, une institution-mythe : on peut la « professionnaliser », la « civilianiser », l'adapter au modernisme, on ne peut jamais tout à fait la banaliser ni la considérer comme un simple service public.

Même face-à-face difficile avec la société. L'armée en vient, le soldat se situant, par définition, sur une trajectoire qui part de la vie civile pour y revenir. Elle en est le « miroir », dit Trotski, et « souffre de toutes ses maladies, normalement à une température plus élevée ». Elle est « l'expression la plus complète de son esprit », écrit de Gaulle dans Le Fil de l'épée. De même, Fustel de Coulanges dans La Cité antique : « L'état social et politique d'une nation est toujours en rapport avec la nature et la composition de ses armées. » Enfin, Quincy Wright dans Study of War : « Ce sont les conceptions morales, juridiques et politiques prévalant à un moment donné qui modèlent le plus les armées et déterminent la forme des conflits qu'elles sont appelées à mener. »

La fresque court des « gardiens de la cité », chers à Platon, aux troupes et milices populaires de l'époque moderne, en passant par Rome, qui, pendant huit siècles, à travers ses légions, ses prétoriens et ses alliés, se reflète au miroir de ses armées avant de mourir avec elles. De même, plus tard, la société féodale, condamnée avec ses derniers chevaliers. Viennent ensuite les forces monarchiques, vouées au formalisme par le souci des rois de ne pas compromettre l'équilibre auquel leur trône est lié ; les armées révolutionnaires et impériales, toutes de dynamisme ; enfin, à l'heure industrielle, la « nation armée ».

Soldats de la garde prétorienne

Photographie : Soldats de la garde prétorienne

Soldats de la garde prétorienne, sculpture romaine, IIe siècle, marbre. Musée du Louvre, Paris. 

Crédits : Bridgeman Images

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L'armée n'en garde pas moins une autonomie, une spécificité, une « grammaire » propre, différente souvent de la logique commune. Celles-ci, selon le contexte social et historique, peuvent être plus ou moins marquées. L'institution, par ailleurs, n'est pas homogène : elle est extrêmement diversifiée et comporte aujourd'hui des pans entiers proches par leurs activités d'entreprises civiles similaires. De même, dans le brassage général, tend-elle à se désenclaver sur le plan psychologique, l'époque n'étant plus où Psichari pouvait écrire : « L'armée, en temps de paix, ça sert à ce qu'il y ait des militaires. » Pour autant, le particularisme demeure. Il tient à la mission impartie au corps militaire mais aussi à un phénomène qu'à propos de la théorie marxiste Jean-Pierre Cot et Jean-Pierre Meunier ont fort bien mis en évidence : « La division du travail social impose l'apparition de groupes professionnels qui, même s'ils incarnent des intérêts de classe, tendent finalement à poursuivre leurs objectifs propres, au point de se mettre en opposition avec les groupes qu'ils représentent » (Pour une sociologie politique, t. II, Seuil, 1974).

Il convient donc d'analyser préalablement le « phénomène militaire », son ampleur et sa spécificité, si l'on veut comprendre les rapports anciens et actuels de l'armée, du pouvoir et de la société.

Le poids des armes

Au commencement était le combat, pour lequel, qu'on le veuille ou non, l'armée est organisée. Sans doute n'est-ce pas sa seule mission, ni sa seule perspective, à l'heure notamment où tant de militaires sont voués au maintien de l'ordre, s'adonnent à des tâches scientifiques ou subalternes, gèrent des personnels sans vocation guerrière ou sont paralysés par la dissuasion. Mais le combat, in fine, reste en filigrane comme dans Le Désert des Tartares. Qu'on pense aux forces argentines, brusquement engagées aux Malouines, alors qu'on les croyait faites pour la parade ou pour la répression. De même, qu'on pense à l'évolution politique d'aujourd'hui, tournée vers « les dividendes de la paix », puis brusquement, devant les risques de chaos, vers une vigilance renforcée, impliquant le maintien d'une posture martiale. Bref, le combat est la raison d'être première du soldat, le fil directeur de sa psychologie et de sa formation, la trame dont tout découle, explicitement ou non : la virilité et l'esprit collectif, l'uniforme et l'uniformité, le mode de vie spécifique, le souvenir des camarades tués, le mythe, etc.

Le combat – où chaque arme a des effets, chaque soldat des capacités, chaque service des moyens qu'il s'agit, dans leur ensemble, de conjuguer – implique une organisation telle que chacun, tout en jouant son propre rôle, concourt directement à la même finalité. Finalité exceptionnelle, la guerre, comme l'écrivait André Maurois, comportant parfois de réels dangers ! Ainsi, la fonction crée l'organe, la cohésion étant primordiale dans un cadre truffé d'impondérables – la peur, la fatigue, le froid, la pluie, le désert, le retard de Grouchy, l'arrivée de Blücher –, bref, où la survie individuelle et le succès commun sont totalement liés. Rien d'étonnant à ce que le corps militaire, appelé ainsi de longue date à se structurer, ait servi de modèle à tant d'entreprises modernes. Rien d'étonnant non plus à ce qu'aujourd'hui, à l'heure du management et de l'informatique, ses effectifs, ses matériels, sa logistique, ses écoles, son domaine, ses arsenaux et son budget le conduisent à se rapprocher en partie des grandes firmes civiles. Mais, comme on le verra, le parallèle a ses limites : seule détentrice de la force de la nation, l'armée est vouée moins [...]

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Soldats de la garde prétorienne

Soldats de la garde prétorienne
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Chars amphibies

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Renversement de la dictature salazariste

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  • : professeur à l'université de Paris-I, ancien président de la Fondation pour les études de défense nationale

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Pour citer l’article

Pierre DABEZIES, « ARMÉE - Pouvoir et société », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/armee-pouvoir-et-societe/