UPANIṢAD

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Problèmes de datation

Sur la date des upaniṣad, on ne peut rien avancer de certain, si ce n'est que les plus anciennes doivent être contemporaines de la formation du bouddhisme, mais il est impossible de dire si elles l'ont ou non précédé. Il s'agirait donc des environs du vie siècle avant notre ère. Par la suite, le genre s'est maintenu pendant deux millénaires, puisqu'on a composé des upaniṣad jusqu'au xvie siècle.

Certaines listes citent les noms de cent huit upaniṣad ; mais 108, comme 18, est un nombre traditionnel que l'on rencontre à travers toute la littérature sanskrite : chiffre connu pour un chiffre inconnu ; en fait, le nombre est beaucoup plus élevé. À basse époque, on a même rassemblé, sous des titres qui souvent marquent une appartenance sectaire, des textes d'inspiration diverse : yoga upaniṣad, śaiva upaniṣad, vaiṣṇava upaniṣad, sannyāsa upaniṣad ; d'autres encore.

Toutefois, il est d'usage de reconnaître douze, treize, parfois quatorze upaniṣad comme « védiques » ; ce qui n'exclut pas l'ancienneté de quelques petits textes, dont les résonances sont encore archaïsantes, tant dans la pensée que dans l'expression. Ṡaṅkara, le grand réformateur védāntin des viiie-ixe siècles, n'en a commenté que douze, ce qui confère à celles-ci une autorité supplémentaire. Bien des listes s'en tiennent à ce témoignage : les premières en date, en prose incidemment mêlée de vers, sont aussi les plus longues (Bṛhad āraṇyaka et Chāndogya) ; elles doivent être de peu antérieures à la Kauṣītaki, à l'Aitareya et à la Taittirīya, qui sont de moindre étendue, ainsi qu'à la fort courte Kena. Toutes présentent le caractère commun de faire partie intégrante d'un brāhmaṇa, d'un āraṇyaka, voire d'une saṃhitā, ce qui les relie étroitement aux textes précédents de la Śruti.

On trouve ensuite un groupe d'upaniṣad versifiées, qui sont moins anciennes ; pourtant, l'Ī⋅ā, que Śaṅkara donne en premier dans ses commentaires, présente des traits archaïsants. La Kaṭha fait état de notions plus récentes, mais, tandis que l'Ī⋅ā se raccordait encore directement [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études honoraire à l'École pratique des hautes études (Ve section)

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Pour citer l’article

Anne-Marie ESNOUL, « UPANIṢAD », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/upanisad/