POUVOIR (notions de base)

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Par rapport au français, la langue anglaise présente la particularité de distinguer deux modalités de la notion de pouvoir, à travers deux verbes bien distincts : « I can » signifie « j’ai la capacité de… », alors que « I may » a le sens de « j’ai la permission de… », « les lois ou les usages me permettent de... ». « I can » renvoie ainsi à la puissance intrinsèque de l’individu tandis que « I may » prend en compte le pouvoir politique (au sens le plus large) qui encadre nos libertés.

C’est à cause de cette ambiguïté que Thomas Hobbes (1588-1679) a souvent été mal compris des lecteurs français : ils ont cru que le philosophe évoquait le pouvoir politique alors qu’il désignait ainsi la capacité d’un individu à obtenir satisfaction par sa propre puissance d’agir. Le livre X de son Léviathan (1651) est entièrement consacré au « pouvoir de » défini en ces termes : « Le pouvoir d’un homme consiste dans ses moyens présents d’obtenir quelque bien apparent futur. » L’adjectif « apparent » est ici essentiel : c’est bien sur le plan de nos représentations que des objectifs sont privilégiés et que des compétences sont reconnues. C’est pourquoi, parmi les principales modalités humaines de ce « pouvoir de », figurent selon lui l’éloquence, la richesse et la réputation.

Mais l’on peut réunir les deux sens de la notion de pouvoir. Si l’on définit avec Max Weber (1864-1920) le pouvoir comme « la chance de faire triompher au sein d’une relation sociale sa propre volonté, même contre la résistance d’autres personnes » (Économie et société, 1921), on admettra alors que « pouvoir » signifie « être en mesure d’obtenir ce que l’on pense être un bien pour nous » soit par le moyen de nos propres forces, soit en utilisant la médiation d’une ou de plusieurs personnes sur lesquelles on exerce une emprise.

L’énigme de la domination

Toutes les sociétés humaines connues à ce jour ont constitué des ensembles plus ou moins hiérarchisés, dans lesquels un petit nombre d’indivi [...]

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Écrit par :

  • : professeur agrégé de l'Université, docteur d'État ès lettres, professeur de khâgne

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Pour citer l’article

Philippe GRANAROLO, « POUVOIR (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/pouvoir-notions-de-base/