MONOTRÈMES ou PROTOTHÉRIENS

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Par leur revêtement de poils et leurs glandes mammaires, leur diaphragme et leur cœur à quatre cavités, leur articulation mandibulaire et leur oreille moyenne, leur homéothermie et quelques autres caractères, les Monotrèmes, qui vivent dans la région faunistique australienne, sont indiscutablement des Mammifères. Cependant, ils possèdent aussi quelques dispositions primitives (squelette de la ceinture pectorale, appareil reproducteur) qui rappellent les Reptiles ancestraux. On constate, en outre, la présence de caractères très spécialisés en relation avec leurs modes de vie et leurs régimes alimentaires particuliers.

La paléontologie n'apporte guère de documents sur l'origine et les affinités de ces animaux. Un fragment de mandibule (steropodon galmani) du Crétacé inférieur d'Australie aurait appartenu à un Ornithorynchidé de même que les restes de l'Obdurodon du Miocène australien. Les résultats d'expériences de biologie moléculaire suggèrent qu'ornithorynques et échidnés auraient divergé dès le Crétacé supérieur. Une molaire ressemblant à celles d'Obdurodon ayant été découverte en Argentine en 1992 dans le Paléocène, l'origine gondwanienne des monotrèmes semble probable.

Finalement, les monotrèmes seraient des Prototheria, groupe frère de l'ensemble des autres Mammifères (Theria) comprenant les deux groupes divergents : les Marsupiaux (Metatheria) et les Placentaires (Eutheria).

Description

Le Platypus ou ornithorynque (genre Ornithorhynchus) est un animal à morphologie singulière : pelage épais, mais museau allongé ressemblant au bec d'un canard. Ce « bec », garni intérieurement de rayures obliques latérales, est utilisé pour ramasser, dans la vase, les végétaux et les invertébrés aquatiques (vers, mollusques) dont l'ornithorynque se nourrit. Ce n'est pas un étui corné comme l [...]

Ornithorynque

Ornithorynque

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Appartenant au groupe des Monotrèmes, l'ornithorynque (Ornithorhynchus anatinus) est un mammifère primitif vivant exclusivement en Australie. Il pond des œufs et allaite ses petits d'un lait qui s'écoule directement de la région mammaire. Avec son bec riche en terminaisons nerveuses et... 

Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Ornithorynque : appareil buccal

Ornithorynque : appareil buccal

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L'appareil buccal de l'ornithorynque, partie ventrale (d'après Wood Jones) 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Ornithorynque

Ornithorynque
Crédits : Istituto Geografico De Agostini

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Ornithorynque : appareil buccal

Ornithorynque : appareil buccal
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Échidné : ceinture pectorale

Échidné : ceinture pectorale
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Monotrèmes mâles : pied et éperon

Monotrèmes mâles : pied et éperon
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Écrit par :

  • : ancien professeur à la faculté des sciences, université de Paris-VII

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Pour citer l’article

Yves FRANÇOIS, « MONOTRÈMES ou PROTOTHÉRIENS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/monotremes-prototheriens/