MÉTÉOROLOGIE

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La météorologie, du grec meteora et logos, dont l’association signifie « science des choses suspendues en l’air », a pour objet l'étude de l’atmosphère et des phénomènes qui s’y produisent tels les nuages, les précipitations, la foudre ou les tempêtes.

L’atmosphère est une machine complexe, un fluide en perpétuel mouvement qui est composé de différents gaz, de poussières et de liquides en suspension. Elle se déplace, se déforme, se mélange, se transforme sans cesse au gré de ses propres contraintes physiques ou chimiques et de ses échanges avec les milieux extérieurs. Elle reçoit du rayonnement solaire, qu’elle réémet en partie vers l’espace interplanétaire, et échange de l’énergie et de la vapeur d’eau avec l’océan, les glaciers, le sol et la végétation. Elle génère un effet de serre sans lequel la Terre serait une planète gelée. Elle redistribue vers les régions tempérées et polaires une partie de l’énergie solaire reçue dans les régions tropicales. Par frottement, elle entraîne l’océan superficiel et engendre des courants à sa surface. Son écoulement laminaire est perturbé par les montagnes, les vallées, les changements de rugosité des sols et les contrastes terre-océan. Les rejets anthropiques affectent sa composition chimique, l’intensité de son effet de serre et son aptitude à former des nuages ou des précipitations.

Voile nuageux de cirrostratus

Photographie : Voile nuageux de cirrostratus

Ce voile nuageux transparent, d'aspect fibreux, au travers duquel on voit nettement le soleil, est un cirrostratus fibratus nebulosus. La présence d'un halo de 220 est associée à la réfraction de la lumière du soleil par des cristaux de glace en forme de colonnes... 

Crédits : S. Laflorencie

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Les phénomènes météorologiques se produisent dans les deux premières couches de l’atmosphère, ou plus exactement dans la troposphère et dans la basse stratosphère. La troposphère s’étend de la surface du globe à une altitude qui varie de 7 à 8 kilomètres dans les régions polaires pour atteindre 13 à 16 kilomètres dans les régions équatoriales. Elle contient près de 90 p. 100 de la masse totale de l’atmosphère. Sa température décroît avec l'altitude pour atteindre des valeurs de l’ordre de — 55 0C à — 60 0C à son sommet, la tropopause. Au-dessus, la stratosphère s’étend jusque vers 50 kilomètres d'altitude. Elle abrite une bonne partie de la couche d’ozone (O3), qui nous protège des rayonnements ultraviolets (U.V.), hautement cancérigènes, émis par le Soleil. Sa température croît avec l'altitude pour atteindre des valeurs proches de 0 0C à son sommet, la stratopause. Au-dessus de la stratosphère se trouvent la mésosphère, la thermosphère et l’exosphère.

Il ne faut pas confondre météorologie et climatologie. En effet, la météorologie concerne le temps qu'il fait ou qu’il fera dans les prochains jours, à un endroit donné. C’est le temps que l’on voit ou celui que l’on ressent. Il est défini par les caractéristiques instantanées et locales de l’atmosphère (température, pression, humidité, vent) et des météores et des phénomènes qui s’y produisent (nuages, précipitations, tempêtes...). De son côté, la climatologie concerne les valeurs de ces mêmes paramètres moyennées sur plusieurs années ou dizaines d'années, et sur de vastes zones géographiques. On parle ainsi de climat régional, tropical, équatorial...

Cumulus

Photographie : Cumulus

Cumulus mediocris (les nuages plus petits) et cumulus congestus sont des nuages caractéristiques d'une atmosphère instable, qui va rapidement prendre un caractère orageux. 

Crédits : J.-P. Chalon

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Historique

D’après l’Organisation météorologique mondiale (O.M.M.), 90 p. 100 des catastrophes naturelles ont pour origine un phénomène météorologique, climatique ou hydrologique, et notamment les sécheresses, les inondations et les cyclones. On peut donc supposer que les caprices du temps ont interpellé l’homme dès son origine. Qu’il vive de la chasse, de la pêche ou de la cueillette des fruits, puis plus tard de l’agriculture ou du commerce, il a dû agir en fonction du temps, puis rapidement prendre également en compte l’influence des conditions météorologiques des journées précédentes (pluies, sécheresse…), et certainement les risques encourus dès que l’atmosphère semblait devenir menaçante. Il y a plus de 3 000 ans déjà, les Chinois enregistraient tous les dix jours des paramètres tels le vent, la pluie, la neige ou le verglas et, de ce fait, ils disposent aujourd’hui de la plus longue série d’observations météorologiques.

Le premier traité de météorologie connu, Les Météorologiques, a été écrit vers 334 avan [...]

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Voile nuageux de cirrostratus

Voile nuageux de cirrostratus
Crédits : S. Laflorencie

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Cumulus

Cumulus
Crédits : J.-P. Chalon

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Perturbation météorologique Ruth

Perturbation météorologique Ruth
Crédits : Météosat/ Météo France

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Canons anti-grêle

Canons anti-grêle
Crédits : D'après F. Molina, "Nature - Revue des sciences et de leurs applications aux arts et à l’industrie", 1901, Masson & Cie éditeurs, Paris

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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, « MÉTÉOROLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/meteorologie/