CLIMATOLOGIE

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La climatologie est la science du climat. Elle s'appuie sur l'analyse de la distribution statistique de variables météorologiques, principalement la température et les précipitations, d'une région donnée sur une période de trente ans. Cette approche statistique du climat permet de s'affranchir des variations interannuelles parfois considérables. Elle diffère ainsi de la météorologie, qui s'intéresse à l'état d'une variable atmosphérique à de très courtes échelles de temps (heures, journées). Pour cette raison, un événement météorologique comme une canicule ou une tempête ne pourra pas s'interpréter simplement comme un changement du climat.

La climatologie fut d'abord une science qualitative. Dès l'Antiquité, la civilisation égyptienne s'illustrait par sa connaissance du climat à travers sa maîtrise de phénomènes cycliques tels que les crues du Nil. L'observation du climat par les premières sociétés humaines était tout d'abord motivée par le besoin de subsistance et la nécessité d'estimer les ressources potentielles dont elles disposaient. L'invention du thermomètre au xviie siècle transforma la climatologie en une science quantitative. La création des observatoires puis des réseaux de mesures au xixe siècle a permis de généraliser l'enregistrement continu des données météorologiques pour aboutir dans les années 1970, à une couverture globale de la Terre avec l'arrivée des mesures satellitaires. Ces cinquante dernières années s'est développée la climatologie physique, branche récente de la climatologie qui a pour but de prédire le climat et son évolution à partir de « lois physiques ». Le développement des ordinateurs a contribué à l'essor de la modélisation climatique dès les années 1960, dans le contexte géopolitique de la guerre froide, l'U.R.S.S. et les États-Unis voulant tous deux connaître les conséquences climatiques d'une guerre nucléaire.

Climat et zonation climatique

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Variations du climat depuis 1 milliard d'années

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Climat terrestre et fonction de la teneur en CO2

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Terre boule de neige

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Albédo terrestre en fonction de la température de la Terre

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Écrit par :

  • : professeur des Universités à l'Institut de physique du globe de Paris
  • : maître de conférences à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Frédéric FLUTEAU, Guillaume LE HIR, « CLIMATOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/climatologie/