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La météorologie, du grec meteora et logos, dont l’association signifie « science des choses suspendues en l’air », a pour objet l'étude de l’atmosphère et des phénomènes qui s’y produisent tels les nuages, les précipitations, la foudre ou les tempêtes.

Des simples observations réalisées dans l’Antiquité au développement d’instruments de mesure de plus en plus sophistiqués, les moyens dont elle dispose ont fortement évolué, et avec eux la compréhension des mécanismes qui la gouvernent et la production des phénomènes associés, tout comme l’éventail de ses possibles applications. Initialement limitées à quelques mesures locales, les observations se sont tout d’abord étendues à la surface du globe avec la mise en place de réseaux de stations terrestres, avant de pouvoir se déployer sur les océans, puis d’investir l’espace grâce aux avions, aux satellites et au développement de moyens de télédétection.

L’évolution des moyens de la météorologie

Bien que l’idée de mesurer la température ait déjà germé quelques siècles avant J.-C., par exemple chez Ctésibios d’Alexandrie et Philon de Byzance, qui avaient imaginé un appareil mesurant la variation de hauteur d’une colonne d’eau exposée au soleil, le premier thermomètre fiable aurait été construit en 1641, à Florence, sous l’égide de Ferdinand II, grand-duc de Toscane. C’est à la même époque que sont développés des instruments fournissant une mesure plus fiable de la pression atmosphérique (Evangelista Torricelli, 1644) et des hauteurs de pluie (Benedetto Castelli, 1639). En 1664, Robert Hooke conçoit un appareil mesurant la force et la direction du vent ainsi qu’un hygromètre composé d’une corde en boyau d’animal dont l’allongement permet de mesurer l’humidité ambiante. En 1714, Daniel Gabriel Fahrenheit met au point le premier thermomètre à mercure et établit une graduation suffisamment [...]

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Mesure du vent

Mesure du vent
Crédits : Météo-France

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Lâcher de ballon-sonde automatique

Lâcher de ballon-sonde automatique
Crédits : Pascal Taburet/ Météo-France

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Échos radar renvoyés par un système orageux supercellulaire générateur de tornades

Échos radar renvoyés par un système orageux supercellulaire générateur de tornades
Crédits : Tornado Education/ US Tornadoes

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Le réseau des radars météorologiques de Météo-France métropole (situation au 1er septembre 2019)

Le réseau des radars météorologiques de Météo-France métropole (situation au 1er septembre 2019)
Crédits : Méteo-France

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Jean-Pierre CHALON, « MÉTÉOROLOGIE - Les outils », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/meteorologie-les-outils/