PERPÉTUEL MOUVEMENT

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Le vocabulaire et le thème du mouvement perpétuel appartiennent essentiellement à l'histoire des sciences, et, plus précisément, en Europe, à l'époque qui va du début du xvie à la fin du xviiie siècle. Le rôle important qu'ils ont tenu dans l'élaboration de la science positive justifie qu'on leur accorde une attention particulière.

Se rattachant à l'impact, sur la tradition de la science grecque au Moyen Âge, d'informations venues de l'Orient à travers l'Islam, ils sont significatifs d'un problème fondamental, celui qui consiste à savoir si les phénomènes mécaniques, prototypes de tous les changements dont l'observation et la production sont l'objet même de la science, sont régis par une « économie » précise. Ils ont préparé le terrain où a pu éclore le principe de la conservation de l'énergie, qui domine la science du xixe siècle.

L'impossibilité de construire des machines capables de fonctionner indéfiniment sans dépense d'énergie n'a cependant été, depuis le début du xviie siècle, que la profession de foi de théoriciens avisés, tandis que le rêve de semblables merveilles n'a cessé de hanter jusqu'à nos jours l'esprit des inventeurs recrutés dans le milieu des artisans de la technique, a priori mieux informés des exigences de la matière. Ce n'est pas là un mince paradoxe.

Sans doute la liste, déjà longue, de tant de jouets ingénieux permet-elle à la science classique de mieux situer les raisons du mirage : il est aisé d'utiliser les petites oscillations autour d'une position d'équilibre stable, mais, malgré les apparences, le phénomène dépense de l'énergie et sur une durée limitée, tandis qu'il ne produit rien de ce que l'on demande d'ordinaire à une machine.

Le développement prodigieux des techniques de l'électronique repose pourtant la question du sens exact qu'il convient de donner à ce postulat qui veut qu'un effet ne puisse jamais être plus grand que sa cause.

Voilà pou [...]


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Pierre COSTABEL, « PERPÉTUEL MOUVEMENT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/mouvement-perpetuel/