MAÏS

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Les conditions de culture d’une plante d’origine tropicale

Le maïs (Zea mays L.), plante annuelle de grande taille (de 2 à 4 m de hauteur), a été domestiqué en Amérique centrale autour de 7000 à 6000 avant J.-C. dans les régions du sud du Mexique et du nord du Guatemala. Le téosinte (Euchlaena mexicana), plante adventice très proche de cette céréale, fréquente dans les champs de maïs de ces régions, pourrait être un ancêtre du maïs. Les épis des maïs actuels (épis femelles, comportant de nombreux grains en rangs très serrés, totalement enveloppés dans les bractées) sont tellement éloignés des inflorescences des espèces spontanées que la dissémination naturelle des grains n'est plus possible. De toutes les céréales, le maïs est celle qui dépend le plus de l'être humain: sans lui, il lui est presque impossible de se reproduire, un épi tombé au sol pouvant très difficilement, contrairement à une graine, être à l’origine d’une plante nouvelle. Mais c’est aussi la céréale qui présente aujourd’hui les rendements les plus élevés : en plantant un grain de maïs, on peut obtenir entre 500 et 1 000 grains et des grains bien plus gros que ceux des autres céréales. Dès que cela leur devient possible, bien des paysans africains abandonnent la culture du sorgho – céréale à petits grains – pour celle du maïs.

Maïs (épis)

Photographie : Maïs (épis)

Zea mays L., le maïs (famille des Poaceae ou Gramineae), céréale cultivée depuis au moins 6000 avant J.-C. en Amérique centrale, est une plante annuelle de 2 à 4 m. Il présente des inflorescences mâles terminales en grappes et des inflorescences femelles à l'aisselle des feuilles formant... 

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Du fait de ses origines tropicales, le maïs est une plante exigeante à la fois en chaleur et en eau. Il est très sensible au gel et son zéro de germination se place vers 6 0C, soit à un niveau nettement plus élevé que celui du blé. En fait, une température de 10 0C est indispensable pour que sa levée soit suffisamment rapide.

Maïs : irrigation par aspersion 

Photographie : Maïs : irrigation par aspersion 

Le maïs est une plante qui a des besoins élevés en eau en début d'été, au moment de sa floraison. Les niveaux de rendement de cette plante d'origine tropicale sont largement corrélés à une alimentation suffisante en eau à ce stade de son cycle végétatif.    

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En France, on le sème donc assez tard, entre mi-avril et mi-mai. Si ses besoins en eau sont supérieurs à ceux du blé – 500 millimètres d'eau lui sont nécessaires entre mai et septembre –, les quantités d’eau permettant d’obtenir un kilogramme de matière sèche de maïs sont en fait inférieures [...]

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Maïs (épis)

Maïs (épis)
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Maïs : irrigation par aspersion 

Maïs : irrigation par aspersion 
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Chrysomèle, insecte ravageur du maïs

Chrysomèle, insecte ravageur du maïs
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Maïs : principaux producteurs (2009-2010)

Maïs : principaux producteurs (2009-2010)
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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-Ouest-Nanterre-La Défense, membre de l'Académie d'agriculture de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul CHARVET, « MAÏS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mais/