MAÏS

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Originalités du maïs par rapport aux autres céréales

Un des avantages du maïs par rapport aux autres céréales est d’être une plante en C4 apte à fixer davantage de dioxyde de carbone (CO2) contenu dans l’air que les plantes en C3 telles que le blé ou l’orge. En effet, son sucre nourricier (sucre provenant de la fixation du carbone atmosphérique sous l’action des rayons du soleil et de la photosynthèse) est formé de 4 atomes de carbone (d’où la dénomination C4) au lieu de trois. Gros consommateur de CO2 (il absorbe 1,5 tonne d’oxyde de carbone par tonne de matière sèche produite), le maïs fait ainsi figure de véritable machine à oxygène. Cette consommation élevée de CO2 constitue une des composantes majeures de la dynamique de ses rendements : alors qu’en France la progression des rendements en blé par hectare semble avoir atteint un plateau depuis plusieurs années, on n’observe rien de comparable pour le maïs. À l’échelle mondiale, le rendement moyen en maïs est passé de 44 à 52 quintaux par hectare (q/ha) en une décennie, soit une progression de 18 p. 100. Pour le blé, il plafonne à 30q/ha depuis plusieurs années.

Une autre originalité du maïs est qu’il demeure la seule céréale pour laquelle les agriculteurs disposent de la possibilité d’utiliser des semences génétiquement modifiées : en 2011, plus de 25 p. 100 des superficies cultivées en maïs dans le monde l’ont été avec des variétés O.G.M., ce chiffre étant proche de 90 p. 100 pour les États-Unis et supérieur à 90 p. 100 en Argentine.

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Maïs (épis)

Maïs (épis)
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Maïs : irrigation par aspersion 

Maïs : irrigation par aspersion 
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Chrysomèle, insecte ravageur du maïs

Chrysomèle, insecte ravageur du maïs
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Maïs : principaux producteurs (2009-2010)

Maïs : principaux producteurs (2009-2010)
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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-Ouest-Nanterre-La Défense, membre de l'Académie d'agriculture de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul CHARVET, « MAÏS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mais/