LIBERTINS

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Le libertinage au XVIIe siècle

L'athéisme des aristocrates

Les premières manifestations d'une pensée libertine au xviie siècle apparaissent aux environs de 1620 dans un milieu très particulier, la jeunesse de la cour. Ces jeunes libertins cherchent le scandale, se moquent des prédicateurs, affectent de ne pas observer la règle du jeûne et de l'abstinence, chantent dans les cabarets des couplets impies et obscènes. À cette date, ils ont un chef de file, Théophile de Viau (1590-1626). Quand le mouvement est étouffé à Paris, il subsiste à la cour de Gaston d'Orléans, frère du roi ; on le retrouve chez les jeunes bourgeois riches vers 1650. Et toujours ce libertinage vise à faire des éclats. Jacques des Barreaux (1599-1673) prêche l'athéisme et, comme dit Guy Patin, « infecte » de pauvres jeunes gens de son libertinage. Ces messieurs du Marais, écrit Retz, « s'emportaient tous les jours dans des excès qui allaient jusques au scandale ». Le Don Juan de Molière n'est pas une création en l'air, et tel mot, tel geste de ce libertin sont inspirés d'anecdotes précises et que nous connaissons.

Les athées débauchés ne manquent même pas dans la jeune noblesse qui forme l'entourage de Louis XIV vers 1665. Il y en avait, dit la tradition, dans la société que les Vendôme recevaient plus tard au Temple.

Ces faits, qui attirent l'attention, ne sauraient pourtant satisfaire l'esprit. Ce que l'on voudrait savoir avec précision, c'est la secrète diffusion du libertinage dans les différentes classes de la société. Nous en sommes réduits à des indications fragmentaires. Le hasard d'une publication nous apprend qu'en 1631, de l'avis du résident de l'Empereur en France, la religion catholique est méprisée des gens de la haute classe et des lettrés (von den gelehrten und hohen Standes Personen veracht). À la fin du siècle, les corr [...]

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Écrit par :

  • : agrégé des lettres classiques et docteur ès lettres, ancien élève de l'École normale supérieure, professeur à l'université de Paris-X-Nanterre
  • : professeur honoraire à la faculté des sciences humaines de Paris

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Pour citer l’article

Robert ABIRACHED, Antoine ADAM, « LIBERTINS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/libertins/