ROUSSEAU JEAN-JACQUES

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Les grandes œuvres

Dans chacun de ses ouvrages, Rousseau va proposer un remède à la corruption des sociétés. Il imagine trois voies susceptibles de mener à une nouvelle synthèse de la nature et de la culture qui ne trahirait pas l'essence de l'homme.

Dans l'Émile, Rousseau repense l'éducation d'un enfant destiné à devenir citoyen ; dans La Nouvelle Héloïse, il imagine la vie idéale d'une microsociété ; dans le Contrat social, il pose les fondements d'un État juste et légitime, où chacun écoute la voix de sa conscience.

L'« Émile » : de l'enfant au citoyen

Rousseau se montre original et même révolutionnaire dès les premières pages de l'Émile. Récit didactique, l'Émile repose sur l'intuition fondamentale, peut-être héritée de Condillac, mais pour la première fois appliquée et fondée en droit, de la perfectibilité humaine. À sa naissance, l'homme n'est rien, il devient tout. C'est cette genèse de la raison considérée au niveau de l'individu que Rousseau envisage dans l'Émile après l'avoir étudiée au plan de l'humanité dans le deuxième Discours. Car qu'est-ce que l'histoire de la corruption de l'humanité sinon l'histoire même de l'homme ? L'histoire de ses facultés ? L'ontogenèse reflète donc la phylogenèse ; avec, néanmoins, cette différence : tout enfant a devant lui la possibilité de son devenir, alors que l'humanité s'est embarquée dans une histoire mal commencée et qu'elle ne peut, hélas, rétrograder. Différence capitale, on le voit. Ainsi, pour Rousseau, l'enfant n'est d'abord que sensations, puis « raison sensitive », de là il devient « raison intellectuelle », et enfin conscience morale. Croissance du corps et croissance de la raison vont de pair. Comment aider l'enfant à ne pas gaspiller la chance de développer ses facultés conformément à la nature, chance que l'humanité a laissé échapper ? Comment pousser l'enfant à se cultiver, c'est-à-dire à passer d'un état d'innocence à un état de culture, sans pour autant que cette culture soit artificielle et contre-nature ? Comment, en un mo [...]

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Jean-Jacques Rousseau

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  • : professeur à l'université de Genève, Doyen honoraire de la faculté des lettres

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Bernard GAGNEBIN, « ROUSSEAU JEAN-JACQUES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/jean-jacques-rousseau/