ENFANCE (Les connaissances)Approche historique de l'enfance

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L'histoire des mentalités

L'évolution d'ensemble a été dégagée par Philippe Ariès en 1960. L'histoire de l'enfance ne peut se séparer de l'histoire de la famille. Du Moyen Âge jusqu'au xviie siècle, dans le cadre de grandes maisonnées, où vivent des familles élargies, l'enfant n'a guère de spécificité : il est perçu comme un adulte en réduction et on se soucie peu de protéger son innocence ou sa personnalité. Dans le meilleur des cas, on l'aime pour ses fantaisies comme un petit animal : c'est le « mignotage », dont certaines pages du Journal d'Héroard ou des lettres de Mme de Sévigné nous donnent une idée ; on y voit les jeux et les facéties, souvent paillardes et impudiques, auxquels les adultes se livrent avec les petits enfants. Dans un tel contexte, la mort des plus jeunes est en général vécue avec fatalisme et détachement, du moins en apparence. À partir du xviiie siècle, dans la bourgeoisie ou la noblesse éclairée, la famille change de structure : elle devient plus intime, plus étroite ; on la qualifie de « nucléaire », parce qu'elle est réduite au couple parental et à ses enfants. C'est en son sein que se produit la « découverte de l'enfance » qui est une grande mutation des comportements et des sensibilités : chaque enfant y est désormais un être unique et choyé ; il a des relations tendres, continues, privilégiées avec sa mère et souvent avec son père. Son éducation se fait attentive, inquiète et personnalisée : il ne s'agit plus de redresser les mauvais penchants qui caractérisaient l'état d'enfance dans les siècles passés, mais de préserver ce qu'il peut y avoir en lui de spontané, d'innocent, d'unique. Ce nouveau courant qui s'inscrit dans l'optimisme de la culture des Lumières se manifeste par une abondante littérature administrative, morale, médicale et philosophique consacrée à l'enfance, qui culmine avec le succès de l'Émile de J.-J. Rousseau en 1762. Outre la famille, l'école, qui contribue à façonner l'enfant, change aussi : l'étude [...]

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Pour citer l’article

Marie-France MOREL, « ENFANCE (Les connaissances) - Approche historique de l'enfance », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/enfance-les-connaissances-approche-historique-de-l-enfance/