ENFANCE (Les connaissances)Approche historique de l'enfance

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L'intérêt des images

L'iconographie constitue un apport indispensable à l'histoire de l'enfance et, depuis Ariès, tous les ouvrages qui lui sont consacrés présentent des illustrations. Cependant, la plupart du temps, l'image est annexe ou redondante par rapport au texte et n'est pas utilisée comme une source à part entière. Il semble aller de soi qu'un tableau représentant un enfant au xvie ou au xviie siècle signifie la même chose qu'une photographie de bébé au xxe siècle. On ne se préoccupe guère du statut de la représentation de l'enfance autrefois. Or, pendant de longs siècles, le seul enfant représenté dans l'art a été l'enfant Jésus : à la fin du Moyen Âge, dans les manuscrits, les peintures et les sculptures, on le voit apparaître dans les postures moins hiératiques, plus familières ; l'enfant sacré ressemble plus à un vrai bébé, avec ses proportions gracieuses et ses petites mines ; il joue avec une fleur, un oiseau ou le sein de sa mère. On a le sentiment que les artistes ont observé autour d'eux les mères et leurs nourrissons et se sont efforcés de rendre au plus vrai les relations de tendresse qui les unissent. En réalité, il faut se garder de croire que l'enfant sacré témoigne pour tous les bébés de son temps, car de puissantes contraintes théologiques régissent les représentations de l'enfant Jésus, comme le montre le livre très suggestif de l'historien d'art américain Léo Steinberg. À partir des nombreuses recommandations pratiques que les commanditaires dictaient aux artistes, il a montré que ceux-là n'étaient pas du tout libres de l'iconographie des tableaux religieux, car l'art sacré devait clairement contribuer à enseigner aux fidèles des vérités théologiques. Ce qui est en jeu dans la représentation de l'enfant Jésus, c'est le mystère de l'Incarnation. En montrant le sexe du bébé, en le représentant en train de téter ou de jouer, les artistes doivent signifier que le Christ était dès son enfance un vrai homme, avec ses besoins, ses peines et ses joies. Ce qui nous emmène [...]

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Pour citer l’article

Marie-France MOREL, « ENFANCE (Les connaissances) - Approche historique de l'enfance », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/enfance-les-connaissances-approche-historique-de-l-enfance/