AMNÉSIE

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Les amnésies constituent un terme générique qui s’applique à de multiples situations pathologiques : une maladie neurodégénérative, comme la maladie d’Alzheimer, un traumatisme crânien, les conséquences de lésions focales de diverses origines, comme une pathologie infectieuse, vasculaire, tumorale, carentielle, etc. Tout en étant le symptôme, parfois central, d’une maladie, ces amnésies sont toutefois d’intensité différente, et leur profil peut prendre des aspects distincts d’un patient à l’autre. Quelques exemples d’amnésies sont présentés dans ce chapitre, en insistant à la fois sur leurs points communs et sur leur diversité. L’amnésie infantile, qui correspond au fait que nous n’avons pas de souvenirs de notre petite enfance, ne fait pas partie de ces descriptions, car il s’agit d’un phénomène normal.

Certaines formes d’amnésies ont largement contribué à comprendre la structure et le fonctionnement de la mémoire humaine. Dès la fin du xxe siècle, le philosophe et physiologiste français Théodule Ribot avait insisté dans son livre, Les Maladies de la mémoire, sur l’importance de la méthode pathologique pour comprendre les mécanismes de la mémoire humaine. Publié dans la Revue philosophique, l’article du neuropsychiatre russe Sergei Korsakoff, paru quelques années plus tard, est considéré comme le texte fondateur de la neuropsychologie de la mémoire. À partir de la description de patients amnésiques, le plus souvent de grands buveurs de vodka, atteints de ce qui sera nommé ultérieurement « syndrome de Korsakoff », l’auteur met en scène plusieurs découvertes majeures comme la notion de système de mémoire (la mémoire est plurielle) et le fait que les traces des impressions récentes subsistent chez ces malades dans la vie psychique inconsciente (la notion de mémoire implicite).

Le syndrome de Korsakoff, le plus souvent lié à une avitaminose consécutive à une consommation excessive et chronique d’alcool, est emblématique des syndro [...]

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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École pratique des hautes études, directeur de l'unité 1077 de l'Institut national de la santé et de la recherche médicale, université de Caen Basse-Normandie

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Pour citer l’article

Francis EUSTACHE, « AMNÉSIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 mai 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/amnesie/