ENFANCE (Les connaissances)Approche historique de l'enfance

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La démographie historique

Cette discipline est une base essentielle pour tous les travaux historiques sur l'enfance. Elle a d'abord permis de quantifier l'énorme mortalité infantile d'autrefois : sur quatre enfants qui naissaient en moyenne dans chaque famille française au xviiie siècle, l'un mourait avant un an, un autre avant dix ans et deux seulement parvenaient à l'âge adulte, assurant tout juste le remplacement des générations. L'époque de la petite enfance, dans les siècles passés, est marquée au sceau du tragique : il naît beaucoup d'enfants, il en meurt beaucoup. Les sentiments des adultes face à ces naissances et ces décès répétés ne peuvent être les mêmes que dans nos sociétés parcimonieuses qui engendrent et perdent peu d'enfants. Une évolution se dessine cependant à partir de 1750 : la mortalité infantile (avant un an) baisse de façon lente et irrégulière (de 350 pour 1 000 dans les années 1690-1719, elle passe à 263 pour 1 000 dans les années 1750-1779) ; en même temps, dans les milieux dirigeants, on commence à pratiquer la contraception et les taux de fécondité baissent. Ces deux phénomènes sont contemporains de la grande mutation du sentiment de l'enfance au xviiie siècle qu'Ariès a étudiée. Ils s'accentuent au xixe siècle : la contraception gagne tous les milieux sociaux et la mortalité infantile baisse, irrégulièrement d'abord, avec les effets de la vaccination antivariolique (découverte par Jenner en 1796), puis très fortement après 1880, avec la diffusion des autres vaccins et de l'hygiène pastorienne (en 1913, le taux de mortalité infantile est descendu à 126 pour 1 000). L'explication de cette concomitance n'est pas simple : est-ce parce que les enfants mouraient moins que les parents ont décidé d'en procréer moins ? Ou est-ce parce qu'ils naissaient moins nombreux qu'on était plus attentif à leur survie ?

L'histoire de la médecine

L'histoire de la théorie et de la pratique médicale peut apporter une première réponse : les médecins, depuis l'Antiquité, ont beauco [...]

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Pour citer l’article

Marie-France MOREL, « ENFANCE (Les connaissances) - Approche historique de l'enfance », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/enfance-les-connaissances-approche-historique-de-l-enfance/