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Les temps lointains

Des fouilles récentes attestent l'existence d'habitants à l'époque paléolithique, aussi bien dans le nord que dans le sud de la péninsule. Les premières vagues d'immigration de grande importance semblent avoir atteint le nord de la Corée entre le viie et le vie siècle avant J.-C. avec la civilisation du bronze ; celle du fer n'y sera connue que deux siècles plus tard environ. Quant à l'origine des populations qui arrivèrent, nous ne pouvons actuellement que présenter une hypothèse, généralement admise par les savants coréens, selon laquelle ces habitants seraient venus de la Chine du Nord et de la Mandchourie. Les linguistes rattachent souvent le coréen à une famille « altaïque » ou « ouralo-altaïque », mais il n'est pas certain que ces populations néolithiques aient parlé une seule et même langue.

Selon une légende, un nommé Tangun, issu d'un certain Hwanung et d'une ourse métamorphosée en femme, a fondé, il y a cinq mille ans environ, un État dit de Chosŏn (Joseon), dénomination que l'on traduit traditionnellement par « Matin calme ». Plus tard, à une date inconnue, cet État entra en rapport avec Kija (d'origine chinoise selon les documents chinois, mais coréenne d'après les recherches entreprises par des savants coréens, comme Yi Pyŏngdo), dont le descendant Chun fut chassé du trône (env. 194 av. J.-C.) par Wiman. Sous le règne d'Ugŏ, petit-fils de ce dernier, l'empereur Wu, de la dynastie chinoise des premiers Han, établit, au nord de la péninsule, une commanderie dite de Canghai (128 av. J.-C.), qui ne peut exister que pendant trois ans. Ce fut vingt ans plus tard (108-107 av. J.-C.) que le même empereur réussit à soumettre une grande partie du nord de la péninsule, en y créant quatre commanderies : Lelang, dans la région du bassin inférieur du fleuve Taedong, Xuantu (en coréen Hyŏndo), Lintun (Imdun) et Zhenfan (Chinbŏn), respectivement au nord, à l'est et au sud de Lelang. Les indigènes péninsulaires, qui étaient passés de l'usage de la pierre à celui d'objets métalliques, parvinrent alors à élaborer la civilisation la plus développée de l'Asie du Nord-Est au-dehors du territoire chinois.

Durant le ier siècle avant J.-C., on vit apparaître trois États péninsulaires : le Koguryŏ (Goguryeo), fondé vers 37 avant J.-C., aurait été situé au début dans le bassin inférieur de l'actuel fleuve Tongjiajiang de la Mandchourie du Sud, avant de contrôler, dès le ive siècle, une grande partie du nord de la Corée ; le Paekche (Baekje), dont la création remonterait à 18 avant J.-C., se situait dans le sud-ouest de la péninsule ; le Shilla (Silla) fondé, selon la légende, en 57 avant J.-C., occupait le sud-est. Le Koguryŏ s'est heurté, dès sa fondation, à la puissance chinoise ; deux défaites infligées aux Jin orientaux, en 313 et 314, permirent au Koguryŏ de faire disparaître les commanderies chinoises. Ce même pays, alors l'un des plus puissants de l'Asie du Nord-Est, entra en conflit avec ses deux voisins du Sud pour la conquête de l'hégémonie de la péninsule. Malgré sa suprématie, le Koguryŏ dut s'incliner (668), ainsi que le Paekche (660), devant le Shilla (Silla) qui, avec l'aide de l'armée chinoise des Tang, plaça la péninsule sous le contrôle d'un seul et même État. De ces trois États, les deux premiers transmirent au Japon la civilisation chinoise à laquelle ils avaient été très tôt initiés. On notera, à titre d'exemple, que la cour japonaise a connu l'usage des caractères chinois vers le début du ve siècle grâce à des lettrés originaires du Paekche : Ajikki et Wangin (en japonais : Wani).

Corée au IVe siècle

Dessin : Corée au IVe siècle

La Corée au IVe siècle. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Après l'unification de la péninsule, la société du Shilla fut rigoureusement hiérarchisée ; la famille royale elle-même était divisée en deux groupes : sŏnggol (os saints), pour les membres de pur sang royal, et chingol (os véritables), pour ceux qui n'avaient pour père ou mère qu'une seule personne de sang royal. La couleur et la forme des vêtements des nobles, réparties en dix-sept catégories, différaient selon le rang ; les gens du commun ne pouvaient porter ni bijoux d'or ou d'argent ni ornements de pierres précieuses et n'avaient pas le droit de se vêtir de soie fine.

Un ancien registre administratif, établi à la fin du viiie ou au début du ixe siècle, donne de précieux renseignements relatifs à la richesse du Shilla ; dans quatre villages situés à proximité de l'actuelle Ch'ŏngju, environ à 150 kilomètres au sud-e [...]

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Corée du Sud : carte administrative

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Corée du Nord : drapeau

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Corée au IVe siècle

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Écrit par :

  • : professeur des Universités, université de Lyon-III
  • : docteur d'État ès lettres, professeur à l'université de Paris-VII
  • : ancien maître de recherche au CNRS, professeure honoraire à l'École du Louvre, chargée de mission au Musée national des arts asiatiques-Guimet

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Pour citer l’article

Jin-Mieung LI, Ogg LI, Madeleine PAUL-DAVID, « CORÉE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juin 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/coree-histoire/