AUTORITÉ

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La modernité politique

La modernité politique installe, au détriment du divin, un idéal de raison sous lequel vient se placer l'autorité en s'ordonnant sur une forme plus juridique de transcendance, l'État. Théorisé par Machiavel (Le Prince, 1513), ce dernier procède d'un pacte originel et volontaire, passé entre les hommes, abandonnant à la volonté générale et à son représentant, une partie de leur pouvoir, pour régler eux-mêmes leurs rapports de subordination. De Hobbes (Léviathan, 1651) à Rousseau (Du contrat social, 1762) en passant par Montesquieu (L'Esprit des lois, 1748) et Locke (Traité du gouvernement civil, 1690), les théories du contrat déclinent, malgré la diversité des formes politiques de gouvernement proposées (absolutisme ou libéralisme), ce nouveau mythe des origines. Entendue comme ensemble des attributs nécessaires à l'exercice du pouvoir, l'autorité rencontre alors la question de sa compatibilité avec les droits fondamentaux de l'individu qui requièrent, pour pérenniser le pouvoir politique, son retrait de la sphère privée (Benjamin Constant, Principes de politique, 1815 ; De la liberté des Anciens comparée à celle des Modernes, 1819).

Jean-Jacques Rousseau

Photographie : Jean-Jacques Rousseau

À mi-chemin entre philosophie et littérature, l'œuvre de Jean-Jacques Rousseau (1712-1778) se distingue par sa diversité : traités sur l'éducation et le droit politique (L'Émile, Du Contrat social, 1762), roman épistolaire (La Nouvelle Héloïse, 1761), notamment. 

Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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Montesquieu

Photographie : Montesquieu

Charles-Louis de Secondat, baron de Montesquieu (1689-1755), portrait, 1728. École française d'après la médaille conçue par le graveur suisse Jacques-Antoine Dassier qui réalisa une série de médailles sur le thème des grands réformateurs. Huile sur toile (H. 0,63 m ;.L. 0,52.m). Musée... 

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John Locke

Photographie : John Locke

L'Essai sur l'entendement humain (1690) de John Locke (1632-1704) s'oppose à l'innéisme de Descartes en établissant empiriquement les fondements de la connaissance. Ces thèses ont eu une importance considérable dans la constitution de l'esprit des Lumières. Portrait de John Locke, Boldeian... 

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Initialement établie par les conservateurs (Edmund Burke, Louis de Bonald), mais également par Hegel, l'opposition entre l'autorité sociale traditionnelle des communautés et le pouvoir politique du nouvel ordre social issu de la Révolution nourrit la réflexion des premiers sociologues. Ainsi, le rationalisme positiviste d'Auguste Comte se refermera sur l'appel à un retour à un système d'autorité emprunté au modèle familial et corporatif du Moyen Âge. De son côté, Alexis de Tocqueville (De la démocratie en Amérique, 1835-1840 ; L'Ancien Régime et la Révolution, 1856) avertit, malgré l'origine égalitaire et le gain de liberté individuelle que la démocratie accorde, du pouvoir tyrannique qu'elle véhicule, en l'absence de contrepoids et en dépouillant de leur autorité les différentes anciennes institutions intermédiaires. À l'inverse, pour Karl Marx (La Question juive, 1844), l'État démocratique, dont l'autorité doit se limiter à garantir les droits individuels, constitue, face à l'égoïsme ambiant de la société civile, une opportunité communautaire d'entamer le processus de centralisation et d'émanciper l'homme de l'aliénation qu'instaure le pouvoir politique en accordant, à partir de la sphère économique, un droit d'oppression. Pour autant, le renversement du capitalisme et la fin de l'État ne signifieront pas, selon Engels (De l'autorité, 1874), la disparition de l'autorité, qui persistera dans les conditions technologiques et organisationnelles du travail de la grande industrie. Selon Proudhon, l'avenir est plutôt aux vastes fédérations et, en leur sein, à la démultiplication des sources d'autorité sociale qui libéreront l'individu des forces coercitives de l'État centralisé (Du principe fédératif, 1863).

Alexis de Tocqueville (1805-1859)

Photographie : Alexis de Tocqueville (1805-1859)

Théodore Chassériau, Alexis Charles Henri Clérel de Tocqueville. 1850. Huile sur toile. 163 cm X 130 cm. Musée national du Château et des Trianons, Versailles. 

Crédits : A. Dagli Orti/ De Agostini/ Getty Images

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Karl Marx

Photographie : Karl Marx

Philosophe de formation, c'est au contact de Friedrich Engels que Karl Marx en vient à s'intéresser à l'économie politique, à partir de 1844. Il reproche alors à l'économie politique ricardienne d'être la traduction de l'idéologie bourgeoise, sans aucune réflexion critique sur le... 

Crédits : Courtesy of the trustees of the British Museum

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Engels

Photographie : Engels

Friedrich Engels (1820-1895) étudia la condition ouvrière avant de se lier avec Marx et d'élaborer avec lui les principes du matérialisme historique. 

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Platon - Athènes

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  • : docteur en sociologie, D.E.A. de philosophie, maître de conférences à l'université de Paris V-Sorbonne

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Pour citer l’article

Éric LETONTURIER, « AUTORITÉ », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 juillet 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/autorite/