ANTARCTIQUE

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Le milieu naturel

Relief

De forme quasi circulaire, le continent antarctique, massif, présente un littoral peu découpé, exception faite des deux profondes indentations de la mer de Weddell et de la mer de Ross qui se font face. La chaîne Transantarctique, prolongement des Andes, qui court de l'une à l'autre de ces mers, sépare l'Antarctide occidentale de l'Antarctide orientale. Si cette dernière, fort étendue, semble former une masse continentale continue, la première, de superficie bien plus réduite, paraît bien se composer d'une plate-forme continentale immergée, surmontée par de nombreux archipels d'îles que la glace soude les unes aux autres. Ces archipels, étirés en direction de l'Amérique du Sud, donnent naissance à la péninsule Antarctique qui est l'amorce de la Scotia et porte, sur la chaîne des monts Ellsworth, le point culminant du continent : le mont Vinson qui atteint 5 140 mètres d'altitude.

Antarctique : relief

Dessin : Antarctique : relief

Dessin

 

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Les deux parties de l'Antarctique sont recouvertes par un immense glacier de plateau, l'inlandsis antarctique, duquel n'émergent que quelques pics de roche à nu, les nunataks. Les roches du continent viennent aussi à l'affleurement dans quelques rares vallées débarrassées de glace qui, prises avec les nunataks, occupent à peine 2 p. 100 de la surface du continent ! Situées à des latitudes élevées, telles les vallées de Taylor, de Wright et de Victoria, proches de McMurdo, par 780 de latitude sud, ces dépressions allongées ont le profil transversal en U caractéristique des vallées glaciaires. À leur partie aval, ces vallées aujourd'hui dépourvues de glace et appelées, pour cette raison, « oasis » sont accidentées par de nombreux lacs d'une eau qui, douce d'abord, devient saumâtre à l'approche de l'océan. Elles débouchent sur ce dernier au niveau de côtes basses qu'ourlent, par endroits, de courtes plages de sable et de gravier. Partout ailleurs règne la glace qui soustrait les roches au regard.

Géologie

Le continent antarctique, aujourd'hui entièrement recouvert par une épaisse couche de glace, est en fait constitué de deux parties, [...]


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Antarctique

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Antarctique : relief

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Évolution des continents de l'hémisphère Sud

Évolution des continents de l'hémisphère Sud
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Écrit par :

  • : agrégé de géographie, docteur d'État ès lettres
  • : professeur à la faculté de droit de l'université de Paris-V-René-Descartes, membre de l'Académie des sciences d'outre-mer
  • : directeur de recherche au Commissariat à l'énergie atomique, directeur de l'institut Pierre-Simon-Laplace des sciences de l'environnement global, président du conseil d'administration de l'institut polaire français Paul-Émile-Victor
  • : directeur de recherche au C.N.R.S., directeur de l'Institut polaire français Paul-Émile-Victor (I.P.E.V.)
  • : directeur de recherche émérite au C.N.R.S, laboratoire de glaciologie et géophysique de l'environnement, Grenoble

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Pour citer l’article

Pierre CARRIÈRE, Edmond JOUVE, Jean JOUZEL, Gérard JUGIE, Claude LORIUS, « ANTARCTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/antarctique/