PLANCTON

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Habituellement connu en tant que nourriture des baleines, le plancton constitue en réalité un vaste ensemble d'organismes (animaux et végétaux), souvent microscopiques, qui se développent dans tous les milieux aquatiques : du plus petit des étangs jusqu'au plus profond des océans. Le plancton se déplace, par définition, au gré des courants. Pour autant, il n'est pas passif et fourmille d'activité. Il illustre à lui seul l'extraordinaire diversité du vivant par ses formes, ses couleurs, ses adaptations originales mais aussi par le nombre de fonctions qu'il assure au sein des écosystèmes. Ressource essentielle pour de nombreux animaux aquatiques, le plancton pourrait bien devenir une ressource pour l'homme dans un avenir proche.

Qu'est-ce que le plancton ?

Le terme plancton trouve son origine dans l'Odyssée d'Homère où il est employé pour désigner les animaux qui « errent » (planktós en grec ancien) à la surface des flots. En 1887, le zoologiste allemand Victor Hensen reprend ce terme pour qualifier l'ensemble des organismes qui vivent en suspension dans les eaux douces, saumâtres ou salées, et sont inaptes à lutter contre les courants. Cette définition recouvre ainsi des organismes extrêmement variés, depuis les méduses jusqu'aux bactéries, en passant par une multitude de petits crustacés et d'algues microscopiques. Ces organismes sont pour la plupart tout à fait capables de nager à leur échelle mais ils sont soit trop petits, soit trop faibles pour échapper aux mouvements des masses d'eau dans lesquelles ils vivent.

Le plancton s'oppose au necton qui désigne, à l'inverse, l'ensemble des organismes de pleine eau (on parle d'organismes pélagiques) suffisamment puissants pour échapper aux courants (céphalopodes, poissons, cétacés) et soumis, par conséquent, à des contraintes environnementales différentes. On peut également voir le plancton comme la fraction vivante d [...]


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Diatomées planctoniques

Diatomées planctoniques
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Dinoflagellé planctonique

Dinoflagellé planctonique
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Pour citer l’article

Stéphane GASPARINI, « PLANCTON », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/plancton/