FORMATION DE LA CALOTTE ANTARCTIQUE

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Au cours des temps géologiques, le continent Antarctique et sa calotte n'ont pas toujours été tels qu'on les connaît aujourd'hui. Ce continent, bien que situé autour du pôle Sud depuis plus de 70 millions d'années (Ma), n'a pas toujours été recouvert de glace. L'âge du début de la formation de la calotte est estimé à environ 34 Ma avant notre ère, lors de la transition entre l'Éocène et l'Oligocène. Les causes possibles de l'englacement de l'Antarctique sont peu nombreuses ; deux hypothèses se sont opposées pendant plusieurs décennies.

La première est en relation avec la formation d'un courant océanique circulant dans le sens horaire autour de l'Antarctique. Ce courant, toujours actif aujourd'hui, est connu sous le nom de courant circumpolaire antarctique ou antarctic circumpolar current (A.C.C.) en anglais. Il a pour effet de refroidir l'Antarctique en l'isolant des eaux chaudes provenant des tropiques. Le climat, devenu localement plus froid, entraîne alors le développement de la calotte. Ce courant ne peut exister si les passages océaniques au sud de l'Australie et au sud de l'Amérique du Sud sont fermés, comme c'était le cas au début du Cénozoïque. En effet, il y a plus de 50 Ma, ces deux continents étaient rattachés au continent Antarctique et formaient deux barrières géographiques infranchissables, qui ont disparu ensuite en raison de l'activité de la tectonique des plaques. Le passage de Drake, entre l'Amérique du Sud et l'Antarctique, est le dernier à s'ouvrir aux alentours de 34 Ma. Bien que cette datation soit peu précise, il est désigné comme un potentiel coupable de la formation de la calotte antarctique.

La seconde hypothèse tient compte de la diminution de la concentration en dioxyde de carbone (CO2) qui, au-dessous d'un certain seuil, entraînerait un refroidissement global permettant la formation de la calotte. Le CO2 étant un gaz à effet de serre, [...]


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Écrit par :

  • : docteur en géosciences, chercheur au C.N.R.S., laboratoire Géosciences environnement Toulouse, Observatoire Midi-Pyrénées

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Vincent LEFEBVRE, « FORMATION DE LA CALOTTE ANTARCTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/formation-de-la-calotte-antarctique/