VOL ANIMAL

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Le vol des Insectes

La plupart des Insectes sont des Ptérygotes, c'est-à-dire qu'ils sont pourvus d'ailes, au moins primitivement, mais la structure de celles-ci diffère considérablement selon les groupes. Pourtant, les ailes des Insectes sont toujours des expansions latéro-dorsales des segments méso- et métathoraciques. Très fines, elles sont renforcées par des nervures en relief dont le trajet, caractéristique, a une haute signification systématique.

Par leur profil tourmenté et leur surface souvent plissée et irrégulière, couverte parfois de poils ou d'écailles, les ailes des Insectes pourraient apparaître à première vue comme des surfaces portantes peu efficaces, très différentes du profil alaire idéal d'un planeur, par exemple. Cette impression est entièrement inexacte et due à un « effet d'échelle ». Compte tenu de leur taille, des vitesses atteintes et de la viscosité de l'air, les ailes d'Insectes travaillent à des nombres de Reynolds très peu élevés, de sorte que leurs irrégularités de surface ne constituent nullement un inconvénient. Au contraire, la solution « aile d'insecte », transposée aux dimensions des ailes de grands oiseaux ou de planeurs, serait peu satisfaisante, celles-ci devant travailler à des nombres de Reynolds bien plus élevés.

L'emploi de la cinématographie ultra-rapide et de la stroboscopie, combinées à d'ingénieux dispositifs expérimentaux, a rendu possible l'analyse cinématique du vol des Insectes. Chez une mouche, par exemple, l'aile s'élève vers l'arrière et s'abaisse vers l'avant alternativement. Ces mouvements sont accompagnés de torsions qui déterminent une modification de l'incidence pour chaque position successive de l'aile. Ces mouvements sont relatifs au corps de l'insecte, mais, comme celui-ci se déplace aussi par rapport à l'air ambiant, chaque point de l'aile décrit, en fait, par rapport à celui-ci une trajectoire sinueuse et complexe. On admet que l'abaissement de l'aile vers l'avant produit de la portance ; en fin d'abattée, la traînée croît, ce qui freine l'aile. À la remontée, l'aile [...]

Diptère : vol battu

Dessin : Diptère : vol battu

Dessin

Trajectoire de l'extrémité des ailes en vol battu chez un Diptère et essai de composition des forces produites (d'après Nachtigall, 1966) 

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Stabilité de tangage

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Plané régulier en air calme

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Variation de la puissance avec la vitesse

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Aile de pigeon

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Écrit par :

  • : professeur au Collège de France, chaire de biologie historique et évolutionnisme

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Pour citer l’article

Armand de RICQLÈS, « VOL ANIMAL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vol-animal/