TACITE (55 env.-120)

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L'histoire entre la sagesse et le désespoir

On ne connaît pas tous les écrits de Tacite. Il avait publié des discours célèbres pour leur gravité. Les premiers textes connus sont trois minora. L'éloge funèbre de son beau-père Agricola, publié vers 98, annonce toutes les tendances majeures de l'œuvre : glorification des grands administrateurs, défense libérale de la domination romaine, critique de la tyrannie qui met en question cette dernière, éloge de la sagesse philosophique tempéré par la défiance à l'égard du fanatisme ou du dogmatisme. Cette œuvre, où Tacite associe d'une manière originale la rhétorique à l'histoire, reste dominée par le discours attribué à l'Écossais Calgacus qui dénonce les abus de Rome et prédit l'union victorieuse des Barbares.

La Germanie, rédigée vers le même moment que l'Agricola, reprend ce dernier thème ; sous les apparences d'une conférence mondaine, et à travers un style magnifique, elle laisse percer à la fois une méthode et une philosophie de l'histoire. Cette méthode est celle de l'ethnologie (que Tacite réutilisera, d'une manière plus schématique, dans les Histoires pour sa célèbre digression sur les Juifs) ; cette philosophie suggère à propos des Germains un éloge de l'état de nature, combiné avec la critique de la barbarie. Ici s'affirme la dette de Tacite envers le platonisme et le stoïcisme, sa défiance envers l'exagération cynique. Une telle enquête doit être prise au sérieux : il était juste de reconnaître avec un siècle d'avance que le danger venait de Germanie : iam impendentibus fatis imperii Romani (Germanie, xxxiii). Le Dialogue des orateurs, qui met en scène plusieurs personnages de l'époque de Vespasien, a sans doute été écrit vers 105. On a contesté l'attribution à Tacite, qui n'est pas certaine. Mais, dans une lettre adressée à l'historien (ix, 10), Pline le Jeune paraît citer cette œuvre, et, comme l'a montr [...]

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Écrit par :

  • : professeur de langue et littérature latines à l'université de Paris-IV-Sorbonne, administrateur de la Société des études latines

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Pour citer l’article

Alain MICHEL, « TACITE (55 env.-120) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/tacite/