NABATÉENS

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Les Nabatéens sont un peuple que le monde savant s’accorde à considérer comme « arabe », à la fois parce qu’il est désigné comme tel dans les sources, y compris grecques et latines, et parce que ses membres parlaient sans doute une forme antique de la langue arabe. Ils ont développé une civilisation moins connue que celle d’autres peuples antiques du Proche-Orient tels que les Phéniciens, mais ont laissé derrière eux des vestiges d’autant plus impressionnants qu’ils sont pour partie, notamment les tombeaux, taillés dans la roche. Il s’agit donc de monuments rupestres dont l’état de conservation est si satisfaisant qu’ils ont traversé les siècles sans autres dommages que ceux dus à l’érosion naturelle de la roche. C’est le cas, par exemple, des tombeaux taillés dans les falaises de grès de Pétra (en Jordanie), siège de leur capitale, et de Hégra (en Arabie Saoudite), l’un des sites nabatéens les plus importants après Pétra, dont l’exploration a réellement commencé au début des années 2000 alors que les premières fouilles faites à Pétra remontent à 1929.

Un autre élément notable de l’héritage laissé par les Nabatéens relève du domaine de l’écriture, car l’écriture nabatéenne est à l’origine de l’écriture arabe telle qu’elle est utilisée de nos jours par plusieurs centaines de millions de personnes dans le monde. Cette dernière est en effet le résultat d’une évolution progressive des lettres de l’alphabet nabatéen vers celles de l’alphabet arabe, qui a lieu entre la fin du iiie et la fin du ve siècle.

Les Nabatéens ont formé un royaume indépendant, le royaume de Nabatène, qui a commencé à battre sa propre monnaie à la fin du iiie-début du iie siècle av. J.-C., à la fois en marge des grands empires, hellénistiques puis romain, et des royaumes voisins tels que les royaumes asmonéen puis hérodien. Il est resté indépendant jusqu’en 106 apr. J.-C., date à laquelle il a été [...]


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Pour citer l’article

Laïla NEHMÉ, « NABATÉENS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/nabateens/