GRAVITATION

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Responsables de la fatigue ressentie en montant un escalier, des trajectoires des ballons de football ou des balles de tennis, mais aussi des boulets de canon ou des missiles ainsi que de la ronde des planètes et du destin des étoiles, les forces de gravitation et leurs conséquences sont omniprésentes. La gravitation est l’une des quatre forces fondamentales de l’Univers, les trois autres étant l’électromagnétisme et les deux formes de forces nucléaires, l’interaction faible responsable des désintégrations bêta des noyaux radioactifs et l’interaction forte responsable des forces de cohésion à l’intérieur des noyaux atomiques.

Ses caractéristiques essentielles sont, d’une part, son caractère « universellement » attractif et, d’autre part, sa portée infinie, c’est-à-dire le fait que l’attraction gravitationnelle s’exerce sur des corps quel que soit leur éloignement. L’intensité de l’interaction gravitationnelle entre deux corps est proportionnelle aux masses de ces corps : beaucoup plus faible que l’interaction électromagnétique entre deux particules chargées – un proton et un électron par exemple – elle devient prépondérante entre deux objets de grande taille ; cela est dû au fait que les effets gravitationnels s’additionnent, contrairement aux effets électromagnétiques qui se compensent quasi complètement grâce aux charges opposées des électrons et des noyaux atomiques qui composent tout objet. L’intrinsèque faiblesse de la gravitation au niveau élémentaire est ainsi compensée par le caractère additif de l’interaction dans les édifices plus complexes.

Depuis Newton, il est acquis que la pesanteur ressentie quotidiennement par l’homme et le mouvement des planètes autour du Soleil sont deux aspects du même phénomène physique : la gravitation. Cette découverte fondamentale repose sur deux piliers qui caractérisent pratiquement toute la démarche scientifique moderne en p [...]

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Système de Ptolémée

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Isaac Newton

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  • : directeur de recherche émérite au CNRS, centre de physique théorique de l'École polytechnique, Palaiseau

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Pour citer l’article

Bernard PIRE, « GRAVITATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 août 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/gravitation/