LUNE

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La Lune est le seul satellite naturel de la Terre. Les caractéristiques de ses mouvements apparents sont connus depuis la plus haute antiquité, les valeurs approximatives de ses paramètres physiques et orbitaux depuis le xviiie siècle. La précision de ces valeurs a ensuite considérablement augmenté avec les progrès de l'astronomie et avec l'exploration directe de la Lune.

Planètes internes

Photographie : Planètes internes

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Le système solaire est constitué d'une étoile, le Soleil, autour de laquelle gravitent neuf planètes, qui se rangent dans deux catégories : les planètes internes et les planètes externes. Ce montage présente les quatre planètes internes, dont les tailles relatives sont respectées. De... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Lune

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Depuis 1609, date à laquelle Galilée pointa pour la première fois sa lunette vers le ciel, on sait que la Lune est solide et qu'elle présente des plaines et des montagnes, des pics et des vallées. Au xviie siècle, les « femmes savantes » croyaient y voir des habitations, mais les progrès accomplis dans la fabrication des lunettes et des télescopes conduisirent rapidement à l'abandon de ces idées et permirent d'acquérir une bonne connaissance du relief lunaire. C'est depuis la Terre que l'on a défini les deux originalités majeures de la géographie lunaire, ou tout au moins de la face visible : la dualité des terrains et la présence d'innombrables cratères. En effet, la face visible de la Lune est constituée, pour environ 35 p. 100 de sa surface, de terrains sombres, assez plats, que l'on appelle depuis le xviie siècle « mers », bien qu'ils ne contiennent pas une seule goutte d'eau. Les autres 65 p. 100 de la surface sont constitués de terrains à la fois beaucoup plus clairs et montagneux, les « continents ». Mers et continents sont criblés de dépressions circulaires, appelées cirques ou cratères, bordées de montagnes parfois très élevées.

La Lune

Photographie : La Lune

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Une partie de la face cachée de la Lune. On reconnaît, en haut à droite, la mer des Crises, sur la face visible. 

Crédits : Courtesy NASA

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Mers de la face visible de la Lune

Photographie : Mers de la face visible de la Lune

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Sur cette image acquise le 7 décembre 1992 par la sonde Galileo, on distingue, d'ouest en est : l'océan des Tempêtes (Oceanus Procellarum) et la mer des Pluies (Mare Imbrium), puis les mers de la Sérénité (Mare Serenitatis), de la Tranquillité (Mare Tranquillitatis), du Nectar (Mare... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Cependant, si la topographie lunaire était connue depuis longtemps, il n'en était pas de même de l'origine des structures, et en particulier de celle des cratères, qui fut très controversée jusqu'au milieu du xxe siècle. C'est à partir des années 1960 que nos connaissances sur la Lune firent un fantastique bond en avant, grâce à l'exploration spatiale. Nou [...]


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Planètes internes

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Mers de la face visible de la Lune

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  • : professeur de géologie à l'École normale supérieure de Lyon

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Pour citer l’article

Pierre THOMAS, « LUNE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/lune/