LUNE

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La Lune est le seul satellite naturel de la Terre. Les caractéristiques de ses mouvements apparents sont connus depuis la plus haute antiquité, les valeurs approximatives de ses paramètres physiques et orbitaux depuis le xviiie siècle. La précision de ces valeurs a ensuite considérablement augmenté avec les progrès de l'astronomie et avec l'exploration directe de la Lune.

Planètes internes

Photographie : Planètes internes

Le système solaire est constitué d'une étoile, le Soleil, autour de laquelle gravitent neuf planètes, qui se rangent dans deux catégories : les planètes internes et les planètes externes. Ce montage présente les quatre planètes internes, dont les tailles relatives sont respectées. De... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Lune

Vidéo : Lune

Caractères et structure de la Lune.D'un diamètre qui avoisine le quart de celui de la Terre, la Lune est l'unique satellite naturel de notre planète. Elle est dépourvue d'atmosphère et sa gravité est inférieure à celle de la Terre.Il y a environ 4 milliards d'années, la Lune a subi un... 

Crédits : Planeta Actimedia S.A.© Encyclopædia Universalis France pour la version française.

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Depuis 1609, date à laquelle Galilée pointa pour la première fois sa lunette vers le ciel, on sait que la Lune est solide et qu'elle présente des plaines et des montagnes, des pics et des vallées. Au xviie siècle, les « femmes savantes » croyaient y voir des habitations, mais les progrès accomplis dans la fabrication des lunettes et des télescopes conduisirent rapidement à l'abandon de ces idées et permirent d'acquérir une bonne connaissance du relief lunaire. C'est depuis la Terre que l'on a défini les deux originalités majeures de la géographie lunaire, ou tout au moins de la face visible : la dualité des terrains et la présence d'innombrables cratères. En effet, la face visible de la Lune est constituée, pour environ 35 p. 100 de sa surface, de terrains sombres, assez plats, que l'on appelle depuis le xviie siècle « mers », bien qu'ils ne contiennent pas une seule goutte d'eau. Les autres 65 p. 100 de la surface sont constitués de terrains à la fois beaucoup plus clairs et montagneux, les « continents ». Mers et continents sont criblés de dépressions circulaires, appelées cirques ou cratères, bordées de montagnes parfois très élevées.

La Lune

Photographie : La Lune

Une partie de la face cachée de la Lune. On reconnaît, en haut à droite, la mer des Crises, sur la face visible. 

Crédits : Courtesy NASA

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Mers de la face visible de la Lune

Photographie : Mers de la face visible de la Lune

Sur cette image acquise le 7 décembre 1992 par la sonde Galileo, on distingue, d'ouest en est : l'océan des Tempêtes (Oceanus Procellarum) et la mer des Pluies (Mare Imbrium), puis les mers de la Sérénité (Mare Serenitatis), de la Tranquillité (Mare Tranquillitatis), du Nectar (Mare... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Cependant, si la topographie lunaire était connue depuis longtemps, il n'en était pas de même de l'origine des structures, et en particulier de celle des cratères, qui fut très controversée jusqu'au milieu du xxe siècle. C'est à partir des années 1960 que nos connaissances sur la Lune firent un fantastique bond en avant, grâce à l'exploration spatiale. Nous ne citerons que les étapes les plus marquantes de cette exploration. En septembre 1959, la sonde soviétique Luna-2 percute pour la première fois la surface de la Lune. En octobre 1959, la sonde Luna-3 envoie à la Terre les premières photographies de la face cachée. En 1964 et 1965, les sondes américaines Ranger, destinées à s'écraser sur la Lune, en donnent les premières photographies détaillées. En février 1966, la sonde soviétique Luna-9 effectue un atterrissage en douceur et envoie les premières photographies prises depuis le sol. D'août 1965 à août 1966, une exploration photographique systématique de la face visible et de la face cachée est conduite par cinq satellites américains, les Lunar Orbiter ; leurs clichés possèdent une résolution voisine de 10 mètres. De 1968 à 1972, neuf équipages effectuent des survols de la Lune lors des missions Apollo-8, 10, 11, 12, 13, 14, 15, 16 et 17 ; ces survols améliorent la couverture photographique et les connaissances géochimiques. Des études géologiques au sol sont menées lors des six missions Apollo-11, 12, 14, 15, 16 et 17, et 382 kilogrammes d'échantillons lunaires sont ramenés sur Terre. De 1970 à 1976, les Soviétiques placent des engins en orbite lunaire et explorent la surface à l'aide de véhicules automatiques Lunakhod. Trois sondes automatiques Luna prélèvent un total d'environ 310 grammes d'échantillons lunaires et les acheminent sur Terre. En 1994, la sonde américaine Clementine réalise une étude topographique complète de la Lune, ainsi qu'une analyse géochimique de sa croûte. Elle est relayée, en 1998 et 1999, par une autre sonde américaine, Lunar Prospector. D'autres nations se lancent dans la course à la Lune : citons la mission européenne Smart-1 (2003-2006), la sonde japonaise Kaguya, lancée le 14 septembre 2007, la sonde chinoise Chang'e-1, lancée le 24 octobre 2007...

Lunakhod-1

Photographie : Lunakhod-1

Le véhicule lunaire automatique soviétique Lunakhod-1 (ou Lunokhod-1, déposé dans la mer des Pluies par Luna-17, le 17 novembre 1970), d'une masse de 756 kg, comportait un compartiment des instruments monté sur un châssis de huit roues métalliques. Ce compartiment était muni d'un... 

Crédits : NASA

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Programme Apollo

Vidéo : Programme Apollo

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Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Roche lunaire

Photographie : Roche lunaire

Un fragment de roche lunaire rapporté par la mission Apollo-12, effectuée du 14 au 24 novembre 1969. L'échantillon s'est révélé être vieux de quelque 4,55 milliards d'années. 

Crédits : MPI/ Archive Photos/ Getty Images

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Lunakhod-1

Photographie : Lunakhod-1

Le véhicule lunaire automatique soviétique Lunakhod-1 (ou Lunokhod-1), déposé dans la mer des Pluies par Luna-17, le 17 novembre 1970, d'une masse de 756 kg, comportait un compartiment des instruments monté sur un châssis de huit roues métalliques. Ce compartiment était muni d'un... 

Crédits : Hulton Getty

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Face cachée de la Lune

Photographie : Face cachée de la Lune

Des images acquises en 1994 par la sonde Clementine ont permis d'établir cette vue de la totalité de la face cachée de la Lune. La mer de Moscou (Mare Moscoviense) apparaît en haut à gauche. La grande tache sombre située au voisinage du pôle Sud est le bassin Aitken, d'un diamètre de 2500... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Caractéristiques physiques et astronomiques

La Lune a un rayon moyen de 1 738 kilomètres, une masse de 7,35 . 1022 kilogrammes et une densité moyenne de 3,34. Elle parcourt une orbite elliptique autour de la Terre, de rayon moyen égal à 384 402 kilomètres, d'excentricité voisine de 0,055, et inclinée en moyenne de 50 9’ par rapport à l'écliptique. L'axe des pôles est incliné de 830 3’ sur le plan orbital. La période de révolution autour de la Terre est égale à la période de rotation de la Lune sur elle-même (27,32 jours : mois sidér [...]

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  • : professeur de géologie à l'École normale supérieure de Lyon

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Pour citer l’article

Pierre THOMAS, « LUNE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/lune/