ÉVOLUTION

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La théorie de l'évolution, née au xviiie siècle mais remodelée par Charles Darwin en 1859, est admise depuis la fin du xixe siècle par l'immense majorité des scientifiques. Elle peut se résumer à l'idée que les espèces vivantes se modifient au cours du temps, au point de se transformer en des espèces différentes, d'où le terme « transformisme » par lequel on la désigne également. On distingue parfois « transformisme » et « évolutionnisme », ce dernier concept ayant une portée philosophique plus générale, comme chez Herbert Spencer, qui y inclut (contrairement à Darwin) l'idée d'un progrès perpétuel. Par ailleurs, le terme évolutionnisme, le plus usité actuellement, tend à connoter la période postdarwinienne, tandis que celui de transformisme, un peu plus daté, s'appliquerait davantage à la période prédarwinienne ; en fait l'usage tend souvent à confondre les deux termes. L'évolutionnisme biologique propose donc une vision unitaire du vivant dont chaque spécimen, de la bactérie à l'homme, participe d'une histoire unique, avec ses transformations, ses ramifications et ses extinctions localisées, histoire qui s'est déroulée dans le temps long des ères géologiques, c'est-à-dire sur plus de trois milliards d'années. L'évolutionnisme s'oppose donc à la fois au créationnisme, qui postule la création (par Dieu) une fois pour toutes de chacune des espèces séparément, et au fixisme, qui suppose l'immuabilité stricte des êtres vivants.

Charles Darwin

Photographie : Charles Darwin

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Le naturaliste anglais Charles Darwin (1809-1882), auteur de L'Origine des espèces, a développé les théories de la sélection naturelle et de l'évolution. 

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Par ses implications de toutes sortes (biologiques, mais aussi philosophiques, théologiques, sociologiques, politiques, voire psychologiques...), la diffusion de l'idée d'évolution a eu des conséquences considérables dans tous les domaines de la pensée. Cela explique les tensions qu'elle n'a cessé d'engendrer à plusieurs niveaux. Tout d'abord, son acceptation même a longtemps posé et continue de [...]


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Pour citer l’article

Armand de RICQLÈS, Stéphane SCHMITT, « ÉVOLUTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/evolution/