ÉVOLUTION

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Évolution de la synthèse : remises en cause et élargissements (1970-1990)

À partir des années 1970, cependant, après avoir gagné progressivement l'adhésion de la grande majorité des biologistes et paléontologues mondiaux, la synthèse « orthodoxe » va susciter une insatisfaction grandissante et connaître de profondes remises en cause. L'insatisfaction a de multiples origines. Certaines sont d'ordre sociologique, liées à des conflits de génération ou de pouvoir. D'autres, plus essentielles, touchent à des problèmes épistémologiques et proprement scientifiques.

L'origine des adaptations

En théorie synthétique classique, la transformation évolutive est adaptative et se réalise de façon lente et graduelle, cumulative, par addition de minimes modifications sous contrôle de la sélection. Mais, si les transformations phénotypiques produites par mutation sont au départ infimes, comment peuvent-elles initialement modifier l'adaptation de l'organisme à son environnement au point de devenir la « cible » d'une sélection particulière qui favoriserait leur maintien ? L'objection pose, dans sa généralité le problème de l'origine de la transformation évolutive dans son rapport à l'adaptation. (cf. L'exaptation). Une autre difficulté concernait, dans le cadre de la génétique classique, la mise en jeu du principe de répétitivité-additivité des modifications pour rendre compte du caractère coordonné et cumulatif des transformations évolutives. Les progrès de la génétique de la fin du xxe siècle apporteront des éléments de réponse à ces objections.

Les limites du gradualisme

Dans la nature actuelle, les espèces apparaissent comme des entités phénétiquement et génétiquement bien distinctes les unes des autres, selon une image assez différente du continuum (anamorphose) suggéré par une évolution totalement graduelle, surtout si l'on néglige l'effet des extinctions sélectives des formes intermédiaires. Replacé dans le temps évolutif, le gradualisme devrait aussi se manifester par une transformation très progressive entre ancêtres et descendants, mais cela est loin de toujours correspondre a [...]

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Pour citer l’article

Armand de RICQLÈS, Stéphane SCHMITT, « ÉVOLUTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/evolution/