ÉVOLUTION

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Hérédité des caractères biologiques

L'hérédité des caractères acquis, au milieu du xxe siècle, était tombée dans un discrédit presque général, et les théories de Lyssenko apparaissaient à l'immense majorité de la communauté scientifique comme un archaïsme ou une supercherie. Pourtant, un siècle plus tôt, cette hypothèse était en faveur chez la plupart des savants. Darwin lui-même y adhérait et avait tenté de l'expliquer dans le cadre de sa théorie dite de la « pangenèse », en invoquant l'existence de « gemmules », des particules provenant de l'ensemble du corps et participant à l'élaboration de la semence : ces gemmules, susceptibles de modifications, étaient de ce fait capables de transmettre d'une génération à l'autre des modifications acquises par l'organisme.

À partir de la seconde moitié du xixe siècle, ces questions d'hérédité prirent une importance croissante : intimement liées à la compréhension des mécanismes de l'évolution, elles eurent des conséquences déterminantes sur l'histoire du transformisme. Deux aspects revêtaient à cet égard un intérêt particulier.

En premier lieu, les travaux de l'Allemand August Weismann (1834-1914), dans les années 1880, ouvrirent des perspectives nouvelles au darwinisme en le débarrassant définitivement de l'hérédité des caractères acquis. Weismann établit en effet que la transmission des caractères d'une génération à la suivante ne mettait pas en jeu l'ensemble de l'organisme, mais seulement une partie, le germen, qui n'était pas soumis à toutes les transformations éventuellement subies par le reste de l'organisme, ou soma. L'indépendance de ces deux composantes rendait par conséquent impossible toute transmission d'une adaptation somatique, et partant, toute action directrice du milieu sur l'évolution des organismes. Dès lors, le mécanisme de variation devenait réellement aléatoire et Weismann proposa donc, sur cette base, une version beaucoup plus forte de la théorie de la sélection naturelle, que l'on désigna comme le « néo-darwinisme ».

En conséquence, à la fin du xixe siècl [...]


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Pour citer l’article

Armand de RICQLÈS, Stéphane SCHMITT, « ÉVOLUTION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/evolution/