ADAPTATIONAdaptation biologique

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En biologie comme en technologie, le concept d'adaptation sert généralement à comprendre la relation qui existe entre les structures et les fonctions qu'elles remplissent. Dire d'un organe ou d'un outil qu'il est bien adapté signifie qu'il est efficace, autrement dit que les caractères de l'objet sont bien appropriés au rôle qu'il peut jouer.

Trois acceptions de l'adaptation des êtres vivants

Selon une première interprétation, l'adaptation recouvre un ensemble de constatations structuro-fonctionnelles propres aux êtres vivants et rendant compte de leur survie dans un environnement donné. Cette acception statique de l'adaptation correspond à la notion développée par Georges Cuvier (1769-1832) sous le nom de « conditions d'existence ». Elle est illustrée par tout le travail d'analyse réalisé depuis deux siècles sur une multitude d'organismes. Bien loin de constituer un simple truisme, cette vision de l'adaptation est considérablement enrichie et approfondie par l'analyse comparative. Deux espèces de poissons vivant dans des environnements différents présenteront des caractéristiques distinctes de leurs branchies que l'on pourra très directement relier aux particularités des milieux où ils vivent. On parlera d'adaptation de leur système branchial, rendant compte de la survie des organismes tels qu'ils sont, par référence à leur mode de vie et à leur environnement.

Selon une deuxième acception, l'adaptation représente les transformations physiologiquement bénéfiques que subit un organisme individuel soumis à de nouvelles conditions de vie et qui lui permettent de répondre de façon plus efficace à ces conditions nouvelles (« adaptation » du rythme cardiaque à l'exercice). Dans ce sens, souvent utilisé par les physiologistes, l'adaptation est un processus dynamique. Elle modifie l'organisme à la fois dans ses structures corporelles et dans ses fonctions mais demeure un phénomène individuel. Les termes « somation » (du grec soma, le « corps ») ou « acclimatation » correspondent précisément à cette [...]


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Écrit par :

  • : professeur au Collège de France, chaire de biologie historique et évolutionnisme

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Pour citer l’article

Armand de RICQLÈS, « ADAPTATION - Adaptation biologique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/adaptation-adaptation-biologique/