URANUS, planète

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Uranus

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Système d'Uranus

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Près de deux fois et demie plus petite et située deux fois plus loin du Soleil que Saturne, la planète Uranus a une magnitude de l'ordre de 6, ce qui est à la limite de la détection à l'œil nu. Un observateur expérimenté peut cependant l'apercevoir par une nuit claire ; elle apparaît alors comme une étoile très faible. Inconnue des Anciens, pour lesquels Saturne marquait la limite du système solaire, Uranus n'a été découvert que le 13 mars 1781 par le musicien et astronome amateur William Herschel qui, observant par hasard la constellation des Gémeaux à l'aide d'un télescope de 16 centimètres d'ouverture, remarqua un objet qui n'était pas ponctuel comme une étoile. Il crut avoir découvert une nouvelle comète, mais le calcul de son orbite révéla vite que cet objet était en fait une planète gravitant sur une orbite circulaire à plus de 3 milliards de kilomètres du Soleil. Son mouvement apparent n'avait jamais été remarqué avant sa découverte, et pourtant Uranus a été porté plusieurs fois sur des cartes du ciel entre 1690 et 1780, ce qui a été très utile par la suite pour déterminer les paramètres de son orbite. Uranus est vu depuis la Terre sous un angle de 4 secondes. Uranus apparaît donc, même à l'aide de plus gros télescopes terrestres, comme un petit disque bleu verdâtre sur lequel on ne discerne aucun détail. Seul le télescope spatial Hubble obtient des images détaillées du disque d'Uranus, sur lesquelles on distingue les grands traits de son atmosphère.

Uranus

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Caractères et structure de la planète.Septième planète du système solaire, Uranus a un diamètre quatre fois supérieur à celui de la Terre.Malgré sa grande taille, Uranus est cependant à peine visible à l'œil nu et n'a été découvert qu'en 1781, par l'astronome William Herschel à... 

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D'un diamètre quatre fois plus grand que celui de la Terre, Uranus est quinze fois plus massif que notre planète. Plus petit que Jupiter et Saturne, mais plus dense, il est comparable à Neptune. Comme les autres planètes géantes, Uranus est composé à 99 p. 100 d'hydrogène et d'hélium. Comme Jupiter et Saturne, il possède un système complet de satellites réguliers. Comme J [...]

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De droite à gauche sont représentées, à la même échelle, quatre des cinq planètes externes, dans l'ordre croissant de distance au Soleil : Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. La cinquième planète externe, la plus lointaine et la plus petite, Pluton, dont on ne possède aucune image... 

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Écrit par :

  • : professeur de classe exceptionnelle à l'université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

André BRAHIC, « URANUS, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/uranus-planete/